Rudi Can’t Fail

Cité dans Roses In The Hospital :
“Forever ever delayed
(Independence is a game)
Forever ever delayed
(Credibility, I’m yawning)
Forever
Forever
Rudi Rudi Rudi can’t fail

Fait référence au titre d’une chanson (Rudie Can’t Fail) des Clash qui apparaît sur leur album de 1979 London Calling. Ils chantent aussi “Rudie can’t fail” dans la chanson Safe European Home sur leur second album Give ’em Enough Rope.

Rudie Can’t Fail était aussi le titre original d’un semi-documentaire dans lequel les Clash apparaissent et qui finalement s’est intitulé Rude Boy (1980).

The Clash est un groupe de rock britannique, formé à Londres dans les années 1970 et connu pour être un des quatuors majeurs de l’histoire du rock et du punk rock britannique. Il commence sa carrière en 1976 et se dissout en 1985. En 2003, la formation entre au Rock and Roll Hall of Fame.

Ses deux personnalités les plus importantes sont Joe Strummer et Mick Jones, tous deux à la guitare et au chant. Son style, rattaché au mouvement punk, est principalement un rock contestataire dont l’importance des textes est primordiale. C’est un groupe qui se caractérise également par sa capacité à intégrer à sa musique des sonorités différentes en puisant à la source des racines musicales de ses membres, parmi lesquelles le punk, le rock, le rockabilly, le reggae, le ska ou encore le dub. Ainsi, The Clash est un des premiers groupes blancs à assimiler le reggae (reprise de Police & Thieves de Junior Murvin sur leur premier album et leur composition (White Man) In Hammersmith Palais en 1979).

Au départ composé de Joe Strummer, Mick Jones, Paul Simonon, Keith Levene et Terry Chimes (crédité, avec un jeu de mot, sur leur premier LP en tant que Tory Crimes), The Clash se forme à Ladbroke Grove (banlieue ouest de Londres) en 1976, à l’époque de la première vague du punk britannique.

Après l’échec de leur bref groupe punk au nom provocateur de London SS avec Tony James (futur Generation X), Jones et Simonon commencent par recruter Joe Strummer sur les conseils de leur manager Bernie Rhodes tout en lui disant qu’il “assure mais que son groupe est de la merde”.

Strummer, de son vrai nom John Graham Mellor, est alors légèrement plus âgé qu’eux et le chanteur des The 101’ers, un groupe de pub rock à la renommée naissante. Après deux jours de réflexion, il accepte, séduit par l’énergie et le potentiel offert par ce nouveau mouvement musical, dont un concert des Sex Pistols [voir “Be a man. Be someone. Kill someone. Be a man. Kill yourself.” (Citations)] vient de lui donner un avant-goût.

De son côté, Keith Levene (qui plus tard intégrera Public Image Limited) est un ami de Mick Jones. Il participe en tant que guitariste et compositeur au sein du groupe.

“La jeunesse, après tout, n’est pas une condition permanente et un clash de générations n’est pas aussi dangereux, fondamentalement, pour le gouvernement que le serait un clash entre les gouvernants et les gouvernés”. Cette phrase insérée au verso de la pochette de The Clash par Sebastian Conran résume le sens profond du nom du groupe trouvé par Paul Simonon, peu après que Terry Chimes a été recruté. Ayant noté que ce mot est régulièrement répété dans le journal Evening Standard, Paul Simonon décide de le proposer aux autres membres qui acceptent.

Le 4 juillet 1976, les Clash sont en première partie des Sex Pistols à Sheffield. Ils interprètent Janie Jones, London’s Burning et 1977, montrant un goût certain pour le pur style punk au détriment de la diversité des mélodies. Présent sur place, Charles Shaar Murray, journaliste du New Musical Express, écrit plus tard dans sa critique : “Les Clash sont le genre de groupe de garage qui devraient rapidement retourner dans leur garage, de préférence avec la porte fermée et le moteur en marche”. Le groupe répond malicieusement à cette attaque en composant Garageland.

À l’automne, ils signent chez CBS Records. Keith Levene est viré début septembre pour manque de travail et n’enregistre pas sur le premier album du groupe bien qu’il soit crédité.

Terry Chimes quitte le groupe fin novembre de la même année, remplacé brièvement par Rob Harper durant l’Anarchy Tour de décembre 1976, mais revient pour permettre au groupe l’enregistrement de leur premier album éponyme.

Ils sortent le simple White Riot / 1977 et l’album en 1977. Le succès est rapidement au rendez-vous au Royaume-Uni. Cependant CBS ne publie pas cet album aux États-Unis, attendant 1979 pour y sortir une version modifiée (expurgée du titre I’m So Bored With The USA) après qu’il ait été la plus grosse vente en importation de tous les temps pour un groupe britannique.

À la suite de la sortie de leur premier album The Clash, Chimes quitte de manière amicale mais définitivement le groupe, en raison de différences personnelles avec les membres principaux.

L’album obtient un excellent accueil et se classe numéro 12 des meilleures ventes à sa sortie. Dans le numéro 9 de Sniffin’ Glue, Mark Perry, qui a pourtant critiqué le groupe pour avoir signé chez CBS, est enthousiaste. Il écrit dans sa chronique : “L’album Clash est comme un miroir. Il reflète toute la merde. Il nous montre la vérité. Pour moi, c’est l’album le plus important jamais sorti”.

Après une période de tests avec différents batteurs, le choix s’arrête finalement sur Nicholas Bowen Headon, surnommé “Topper” Headon par le groupe en raison de sa ressemblance avec un singe de dessin-animé. Doué, Topper sera même surnommé “The Human Drum Machine” par le producteur de Give ‘Em Enough Rope, Sandy Pearlman, grâce à son impeccable timing et ses qualités. Ce musicien doté d’un don pour la batterie a en réalité prévu de ne rester que brièvement dans le groupe, le temps pour lui de se faire une réputation avant de rejoindre un meilleur groupe. Mais, face au potentiel du groupe, il change ses plans et décide de rester.

Au départ, les membres de The Clash se font connaître pour leur vision politique de gauchiste véhémente et leurs vêtements caractéristiques, peints par eux-mêmes dans le style “éclaboussure” de Jackson Pollock et arborant des slogans révolutionnaires tels que “Sten Guns in Knightsbridge”, “Under Heavy Manners”, “Heavy Discipline”. Pendant l’année 1977, Strummer et Jones rencontrent des ennuis avec la police pour une série de délits mineurs allant du petit vandalisme au vol, tandis que Simonon et Headon sont brièvement arrêtés pour avoir tiré sur des pigeons voyageurs avec des pistolets à air comprimé du toit de leur studio d’enregistrement. Cette dernière histoire est d’ailleurs la source d’inspiration de la chanson Guns On The Roof (1978).

Le deuxième album du groupe, produit par Sandy Pearlman et intitulé Give ‘Em Enough Rope, est le premier dont Headon est crédité sur tous les titres. Il sort en 1978 et atteint la deuxième place des charts britanniques, bien qu’il échoue à rentrer dans le Top 100 aux États-Unis. Au Royaume-Uni, il est accueilli avec beaucoup de déception par les critiques, qui lui reprochent une production trop “léchée” et lisse en comparaison de l’excitation brute de l’album des débuts. Cependant, il est encore bien reçu par le public britannique et leur permet d’obtenir son premier titre à succès, Tommy Gun.

Give ‘Em Enough Rope est le premier album des Clash qui sort officiellement aux USA. D’ailleurs, le groupe réalise sa première tournée sur le sol américain pour sa promotion au début de l’année 1979, le Pearl Harbour Tour.

Peu après, en juillet 1979, leur premier album sort à son tour officiellement aux États-Unis, mais en se délestant des titres 48 Hours, Cheat, Protex Blue et Deny, remplacés par quelques singles sortis entre l’album original de 1977 et Give ‘Em Enough Rope. The Clash contient donc en plus une version de I Fought The Law de Sonny Curtis (qui sortira plus tard sur leur EP Cost Of Living), Clash City Rockers, Complete Control et (White Man) In Hammersmith Palais.

Le troisième album, London Calling, un double album vendu au prix d’un simple sur l’insistance du groupe, sort en 1979 et reste le sommet de leur succès commercial. Au départ, il est accueilli au Royaume-Uni avec suspicion par les fans des débuts, du fait que les doubles albums étaient généralement associés aux groupes de rock progressif. Ouvrant la musique punk sur d’autres univers, il offre une plus large palette de styles et d’influences musicaux que les albums précédents, parmi lesquels le rockabilly à la sauce américaine et le reggae jamaïcain qui faisait écho aux styles dub et ska populaires en Grande-Bretagne.

Accompagné à l’époque d’un autocollant annonçant the Clash comme “le seul groupe qui compte”, l’album est considéré depuis comme l’un des meilleurs de rock jamais produit, apparaissant au 8ème rang du classement référençant les 500 plus grands albums de tous les temps selon le magazine Rolling Stone. Il a aussi été déclaré numéro 1 du classement des 25 albums des 25 dernières années de Entertainment Weekly. Les titres qui le composent, tels que Train in Vain, Clampdown et London Calling, sont encore aujourd’hui régulièrement diffusés sur les ondes des stations de radio. Lors de sa sortie, Train in Vain devient d’ailleurs le premier tube du groupe à se classer dans le Top 40 américain, bien qu’il soit au départ un titre caché sur le vinyle original car ajouté trop tard en fin de sessions d’enregistrement.

La police de caractères utilisée sur la pochette est un hommage au premier RCA LP éponyme d’Elvis Presley, tandis que la photo prise par Pennie Smith montre un Paul Simonon frustré fracassant sa guitare basse contre le sol lors du show au Palladium de New York en 1979. Selon Simonon, qui au départ était contre l’utilisation de cette photo sur la pochette, il s’agit de la seule fois où il a cassé une guitare sur scène. Cette basse est aujourd’hui au musée Rock and Roll Hall of Fame, avec la légende “Revolution Rock: The Story of the Clash”.

À la fin de l’année 1980, The Clash, après le double album London Calling, sort le triple album intitulé Sandinista! (avec le numéro de catalogue “FSLN1” pour les initiales espagnoles du mouvement politique nicaraguayen Sandinista : “Frente Sandinista de Liberación Nacional”). Une nouvelle fois, le groupe insiste pour que l’album se vende au même prix qu’un album simple, payant la différence en baissant ses propres royalties.

Explorant divers styles musicaux, Sandinista! reçoit, de la part des critiques et des fans, des réactions très opposées. Si certains trouvent l’album confus, dispersé et très complaisant, il atteint tout de même le sommet de la liste Pazz & Jop des meilleurs albums de l’année selon The Village Voice. Enregistrant chaque idée qu’ils ont, les membres du groupe deviennent moins intéressés par la conception traditionnelle du punk que par leurs expérimentations dans le reggae et le dub (One More Time) et élargissent leur spectre musical avec le jazz (Look Here), le hip-hop (The Magnificent Seven), la musique de chambre (Rebel Waltz), le gospel (Hitsville UK & The Sound of the Sinners), le chant du bébé de Mickey Gallagher, le joueur de synthétiseur.

Bien que les fans soient troublés et que les ventes chutent en Angleterre, le groupe fonctionne plus aux États-Unis que précédemment, principalement en surfant sur le précédent succès de London Calling. Suite à la sortie de Sandinista!, The Clash fait sa première tournée mondiale, avec des dates en Asie de l’Est et en Australie.

C’est à ce moment que la combinaison du calendrier démentiel de la tournée et l’enregistrement d’un nouvel album laisse apparaître de plus en plus de frictions au sein du groupe.

Les tensions et conflits au sein du groupe mènent à la conclusion d’une séparation, spécialement depuis que le batteur du groupe, Topper Headon, est devenu instable à cause de son addiction à l’héroïne.

Cependant, en pleine tournée, le groupe réussit à enregistrer un album supplémentaire Combat Rock, qui devient même sa meilleure vente mondiale. Avec des titres tels que Rock the Casbah et la double face A Should I Stay or Should I Go/Straight to Hell, le disque entre en force dans les hit-parades américains et britanniques.

À cette période, l’unité de The Clash commence à s’effriter. Il est demandé à Topper Headon de quitter le groupe juste avant la sortie de ce cinquième album. Le batteur du groupe est alors incapable de faire face à sa toxicomanie continue, qui a un impact négatif à la fois sur sa santé et sur sa technique de batterie. La véritable raison du départ de Headon a été cachée par Bernie Rhodes qui a parlé d’une divergence de point de vue politique. Le batteur des débuts, Terry Chimes, a été rappelé pour les mois qui ont suivi.

La tournée du Combat Rock tour a été paradoxalement un énorme succès. En mélangeant avec la première partie de la tournée d’adieu de The Who, le groupe joue dans les plus grands stades américains (JFK Stadium de Philadelphie, Pontiac Silverdome de Détroit, Shea Stadium de New York, Coliseum d’Oakland…). À cette époque, après une période de recherche d’identité vestimentaire et capillaire, Joe Strummer arbore une crête iroquoise, symbole alors quelque peu démodé des punks, et relance la mode chez la “génération MTV”.

La perte de Headon, membre fédérateur et apprécié de tous, apporte beaucoup de frictions au sein du groupe. Jones et Strummer commencent à se quereller sans cesse, bien qu’il ait parfois été dit que cette animosité venait du fait que Bernie Rhodes n’aimait pas Jones, le trouvant arrogant, et qu’il aurait monté Strummer contre celui-ci. Les membres du groupe communiquent à peine, s’évitant même du regard, aussi bien lors des concerts qu’en coulisses. À la veille de la tournée au Royaume-Uni, Joe Strummer disparaît, obligeant le groupe à annuler les premières dates. The Clash continue néanmoins à tourner, mais en 1983, après des années de tournées et d’enregistrements continuels, en paie le prix. Bien qu’ayant mûri en tant que musiciens et individus, les membres sont encore assez jeunes (Paul Simonon et Mick Jones ont seulement 26 et 27 ans, Strummer 30) et ne savent pas faire face à de telles situations difficiles et tendues. Simonon, un ami de longue date de Jones, se rapproche plus de Strummer parce qu’il est frustré par les expérimentations musicales de Mick Jones.

Chimes claque la porte après le Combat Rock tour de 1982-1983, convaincu qu’il ne peut continuer à supporter les incessantes querelles internes de la bande. En 1983, après une recherche intensive d’un nouveau batteur, Pete Howard est recruté et accompagne le trio sur scène lors de plusieurs dates américaines au style dépouillé et finalement au festival US de San Bernardino, Californie. Tête d’affiche du festival aux côtés de David Bowie et Van Halen, The Clash donne là le plus gros concert de sa carrière devant près d’un demi-million de spectateurs. Cette date sera aussi la dernière apparition de Mick Jones avec le groupe.

En septembre 1983, poussés par Rhodes, Strummer et Simonon virent Jones du groupe, prétextant son attitude problématique et le fait qu’il se soit éloigné de l’idée originelle du groupe.

Après une série d’auditions, le groupe annonce que Nick Sheppard, ex-membre des Cortinas, une formation de Bristol, et Vince White sont les nouveaux guitaristes. Howard continue en tant que batteur, malgré les rumeurs selon lesquelles Headon ou Chimes pourraient revenir le remplacer. La nouvelle formation joue son premier concert en janvier 1984 avec un ensemble de nouveau matériel et se lance dans une tournée autoproduite, appelée le Out of Control tour.

Cette formation restera tout de même un échec artistique. Joe Strummer préfère d’ailleurs l’appeler par la suite The Clash Mark Two. À ce propos, répondant à la question de savoir si cette version du groupe était une erreur, il déclare : “Si vous êtes autorisé à faire vos erreurs, je pense que vous devriez. Mais les gens n’aiment pas vraiment vous entendre les admettre. Quoique je n’en ai jamais voulu me décharger sur les musiciens qui étaient engagés là-dedans… Parce que ce n’était pas leur faute”.

En 1988, dans une autre interview, Joe Strummer avoue qu’il pense encore de temps en temps à ces musiciens : “J’espère que ça ne leur a pas trop pourri la vie, parce que c’était de bonnes personnes dans une situation perdue d’avance”.

The Clash tourne de l’hiver jusqu’au début de l’été. À l’occasion de Scargill’s Christmas Party, un spectacle caritatif donné en décembre 1984 à l’attention des mineurs, le groupe annonce la sortie de son prochain album dans le courant de l’année.

Les sessions d’enregistrement de Cut the Crap sont chaotiques, surtout avec Bernie Rhodes et Strummer travaillant à Munich. La plupart des morceaux musicaux sont joués par des musiciens de studio, que Sheppard et plus tard White survolent en enrichissant de bouts de guitare. Luttant contre Rhodes pour avoir le contrôle du groupe, Strummer, concernant le projet, décide de s’en laver les mains et retourne chez lui.

À la même période, le groupe part en tournée. Appliquant des règles strictes qui leur permettent de transporter uniquement 10 livres sterling et des sous-vêtements de rechange, le groupe voyage séparément ou par deux. Ils se retrouvent uniquement pour des concerts dans des espaces publics à travers le Royaume Uni où ils jouent des versions acoustiques de leurs tubes ainsi que des reprises telles que Twist and Shout et Stepping Stone.

Après un concert à Athènes, Strummer s’exile en Espagne pour faire le point. À son retour, il dissout officiellement le groupe. Tandis que Strummer est parti, le premier single This Is England issu de Cut the Crap sort avec un accueil principalement négatif. La chanson, comme la plupart du reste de l’album qui suit plus tard la même année, a été en grande partie remixée par Rhodes, ajoutant des synthétiseurs, des boites à rythme et des chants aux enregistrements inachevés de Strummer. D’autres chansons jouées lors de la tournée restent inédites aujourd’hui, parmi lesquelles figurent Jericho, Glue Zombie et In the Pouring Rain. Bien qu’Howard ait été un batteur émérite, paradoxalement toutes les pistes à la percussion ont été produites à l’aide de boîtes à rythme.

Pour Joe Strummer, le son live des Clash est comme celui d’“un phoque fou aboyant au milieu d’une multitude de marteaux-piqueurs”.

Sur scène, le style du groupe est extrêmement rythmé. Au départ, Paul Simonon n’est qu’un novice et c’est Mick Jones qui s’occupe de lui accorder sa basse. Le son n’est pas parfait mais le public apprécie l’énergie qu’ils dégagent.

Joe Strummer, quant à lui, hurle au point que peu de personnes le comprennent. Au milieu des autres membres, la rage qu’il emploie pour chanter attire la majorité des regards vers lui.

Leurs différentes prestations leur valent d’acquérir assez rapidement une solide réputation. Les critiques les comparent alors aux Who et Rolling Stones des débuts ou encore à Bruce Springsteen [voir “It’s a dream a lie don’t come true or is it something worse” (Citations)]. La rage qu’ils dégagent sur scène devient leur marque de fabrique. Et la totale implication des membres dans leurs performances scéniques impressionne le public lors de leurs tournées.

En plus des concerts, les membres sont proches de leurs fans. Cette attitude altruiste les détache du reste de la scène rock de l’époque. Dans une interview, Lester Bangs, chroniqueur de Rolling Stone et de Creem, explique sa fascination pour cette approche marginale : “J’ai été stupéfié quand j’étais en tournée avec The Clash pour faire une histoire sur eux, la chose qu’ils faisaient vraiment à la fin de chaque spectacle, ils sortaient au milieu de la foule et rencontraient les gamins de ces villes et disaient Salut, à quoi ressemble cette ville ?”.

Comme le déclare Mick Jones, les textes de leurs chansons sont plus des slogans que des paroles traditionnelles. Aux débuts du groupe, les membres les réutilisent d’ailleurs pour confectionner leurs propres tee-shirts. Sortie en face B du single de White Riot mais non présente sur le premier album, la chanson 1977 est caractéristique de cette époque avec son passage accrocheur “No Elvis, Beatles, or the Rolling Stones in 1977”. Il résume l’esprit qui règne en 1977 lors de l’explosion du mouvement punk. Le groupe respecte néanmoins ces artistes qui influencent leur musique. La critique vise la production musicale de cette époque, qui est devenue une simple histoire de profits.

“Pour moi, le punk rock était un mouvement social. Nous essayions de faire politiquement les choses dont nous pensions qu’elles étaient importantes pour notre génération et, avec un peu de chance, inspirerait une autre génération à aller encore plus loin”. – Joe Strummer

Opposition à l’impérialisme, dénonciation de l’injustice raciale, critique du capitalisme, les Clash avec à leur tête Joe Strummer abordent de nombreux thèmes qui leur sont chers pour ouvrir les yeux de la jeunesse.

Dans leur répertoire de chansons, les Clash ont avec Remote Control un titre qui dénote une certaine paranoïa. Inspiré par 1984 de George Orwell, la chanson est illustré dans The Clash Song Book (1978) par le message “Big Brother vous regarde”.

Empreinte de colère envers les oppresseurs (gouvernement local, politiciens, monde des affaires, police), cette chanson remet en cause l’ordre établi, si critique envers le mouvement punk.

Les Clash sont perçus comme les pionniers du punk politique et se voient affublés du nom de “Loubards de l’Homme intelligent” (“Thinking Man’s Yobs”) dès 1977 dans un article de Tony Parsons de NME.

Leur vision politique s’exprime explicitement dans leurs paroles, dès leurs premiers enregistrements tels que White Riot. Inspiré à Joe Strummer suite aux émeutes du carnaval de Notting Hill de 1976, le texte de cette chanson encourage la jeunesse blanche désabusée à s’engager politiquement de façon active à l’instar de la minorité noire. Alors que l’Angleterre est en pleine récession, la jeunesse punk anglaise se reconnait dans ces paroles qui expriment la frustration de l’époque.

Career Opportunities en est un autre exemple, dénonçant les emplois sous-payés, le style d’emplois en usine et le manque d’alternatives. La chanson London’s Burning, quant à elle, traite de la complaisance politique. L’aspect politique de leurs textes est un des traits caractéristique du groupe (The Guns of Brixton, Something about England, Straight to Hell…).

Dès 1976, dans une interview pour Sniffin’ glue, Strummer explique que la musique se doit d’être un moyen d’expression plus qu’un simple loisir : “Ecoute, la situation est beaucoup trop sérieuse pour s’amuser, mec”. Washington Bullets en est un exemple. Dans ce titre de Sandinista!, l’armée américaine est décriée pour son implication dans divers renversements politiques à travers le monde et en particulier l’Amérique du Sud. Sur un rythme disco et avec Headon au chant, ils s’amusent même à comparer les deux blocs américain et soviétique en 1980 dans Ivan Meets G.I. Joe, morceau évocateur de l’époque.

Au fil des albums et de divers entretiens, le groupe claironne son scepticisme envers les médias, en particulier ceux de masse. Dans une interview, Joe Strummer explique sa perception des médias : “Dans notre musique, nous essayons d’équilibrer un peu les choses en donnant aux gens des informations qu’ils ne vont pas avoir à la télé ou dans un journal”.

Alors que CBS refuse de sortir leur premier album aux États-Unis et leur impose le producteur Sandy Pearlman pour le suivant, les Clash attaquent frontalement l’industrie musicale avec leur deuxième disque de 1978. Intitulé Give them enough rope (and they will hang themselves), il signifie littéralement “Laissez-leur du mou (et ils se passeront la corde au cou)”. La pochette qui l’accompagne montre un cadavre dévoré par des vautours, une métaphore des maisons de disques.

Les années 1970 voient les États-Unis dominer culturellement l’Angleterre. The Clash dénonce cette Amérique toute puissante et son impérialisme. Ainsi, Joe Strummer explique : “I’m so bored with the USA dénonçait cet impérialisme cheap, mais pas la musique américaine, pas le blues, pas leur grand cinéma, pas les gens”.

Antimilitaristes, les musiciens de The Clash chantent des thèmes en rapport avec la guerre à plusieurs reprises. The Call-Up appelle à la désertion du service militaire avec ses paroles “It’s up to you not to heed the call-up / I don’t wanna die / I don’t wanna kill”. C’est à la fois les jeunes Russes avec la guerre d’Afghanistan et les Américains avec la crise iranienne des otages qui sont alors concernés par cette chanson. Dans la même veine, Charlie Don’t Surf, inspirée par Apocalypse Now de Francis Ford Coppola, a une approche ironique de la guerre. Ceci renforce l’attaque dirigée contre ceux qui veulent imposer leur vision du monde. Dans la chanson Career Opportunities, sortie sur l’album The Clash en 1977, un passage exprime le rejet de l’autorité militaire et le refus d’aller se battre lors de son service national (“I hate the army an’ I hate the R.A.F. / I don’t wanna go fighting in the tropical heat”).

Dans les années 1970, le vide laissé au Royaume-Uni par le parti travailliste pousse l’émergence du punk et de son engagement politique. Idéalistes, avec une sensibilité poussée de gauche, les Clash sont l’un des groupes incarnant le plus cet aspect du punk, principalement porté par son leader Joe Strummer. “Nous sommes anti-fascistes, nous sommes anti-violence, nous sommes anti-racistes et nous sommes pro-créatifs, sommes contre l’ignorance” dit d’ailleurs Strummer.

La majeure partie des groupes punks britanniques contemporains des Clash ne font pas preuve d’un aussi grand sens politique, comme The Sex Pistols ou The Damned. Même la scène américaine des Ramones, Talking Heads et Blondie est dénuée de sens politique. Pour beaucoup, dont Billy Bragg, l’apport des Clash et en particulier de Joe Strummer dans ce domaine est donc déterminant : “S’il n’y avait pas eu les Clash, le punk aurait été simplement une raillerie, une épingle de sûreté et une paire de pantalon de servage”.

Issu de la tradition des musiciens activistes, l’un des combats politiques du groupe est de pousser la jeunesse à se rebeller contre le conservatisme oppressif du Thatcherisme. C’est pourquoi Joe Strummer est parfois considéré depuis sa mort comme étant à la fois un compositeur et un activiste politique.

Pour Lester Bangs, ce qui crédibilise le discours du groupe, c’est son authenticité plus que les origines sociales de ses membres. Ainsi, dans son article The Clash long d’une trentaine de pages, il écrit à leur sujet : “Le fait est que, comme Richard Hell le dit, le rock ‘n’ roll est une arène dans laquelle vous vous recréez, et tout ce qui est dit au sujet de l’authenticité est juste un tas de connerie. Les Clash sont authentiques parce que leur musique porte en elle une telle conviction brutale, pas parce que ce sont de Bons Sauvages”.

Inspiré par le précepte du Do It Yourself, le groupe choisit pourtant à ses débuts de signer dans une major plutôt que chez un label indépendant. Lorsque le groupe signe avec la firme CBS Records pour £100.000, certains fans sont donc décontenancés. Mark Perry déclare même à ce sujet : “Le punk est mort le jour où les Clash ont signé chez CBS”.

Conscient de ces critiques, Joe Strummer répond dans une interview pour Melody Maker : “Écoutez, nous voulons atteindre beaucoup de gens. Si nous avions monté notre propre label, nous serions seulement arrivés à toucher quelques centaines ou peut-être milliers de personnes. Où est le bien là-dedans quand vous essayez d’être réalistes sur ces choses ?”. Mais au même moment le mouvement punk commence à se transformer en un vaste business, la communauté éprouve donc de la défiance pour cette annonce et le groupe Crass compose la chanson Punk Is Dead dans laquelle il hurle : “CBS promeut les Clash / Mais ce n’est pas pour la révolution, c’est juste pour le cash”.

Le groupe pense pourtant avoir la main sur le côté artistique. Mais lorsque CBS sort le single sans demander l’avis des membres, ceux-ci sont irrités. En réponse, ils écrivent la chanson Complete Control qui attaque leur maison de disque.

L’argent a toujours été le problème récurrent des Clash. Ainsi, lors de la tournée Anarchy Tour, après l’annulation de la plupart des concerts, d’autres salles plus petites sont trouvées, diminuant ainsi les recettes. Par provocation, sur la scène de Leeds, Joe Strummer arbore un Tee-shirt où l’on peut lire : “Social Security £9.70” (“Sécurité Sociale £9,70”), soit la modique somme qu’il touche par semaine.

D’ailleurs, Bernie Rhodes couvre les dépenses de sa poche durant cette période.

De la même manière, lorsqu’en 1980 le groupe sort son quatrième album, Sandinista !, il décide d’abandonner ses royalties sur les 200 000 premiers exemplaires. En sortant ce triple album au prix habituel d’un double (voir moins), les membres de The Clash souhaitent fournir au public le maximum de morceaux possible pour une somme abordable.

Paul Simonon résume alors la pensée qui pousse le groupe à agir de la sorte : “Mais c’est le pari que nous devons prendre. Nous croyons que ce que nous faisons est juste. Si on devait nous imposer ce que les gens disent, ce ne serait plus The Clash”.

Ainsi, malgré l’argent amassé par les tournées du groupe, dont celle aux États-Unis avec les Who, le groupe est régulièrement proche de la banqueroute. En 1981, malgré les succès de leurs quatre premiers albums, les membres se battent avec leur maison de disque pour toucher un salaire hebdomadaire d’environ 200 dollars par personne.

À l’image de nombreux groupes de la première vague punk, les Clash protestent contre la monarchie et l’aristocratie au Royaume-Uni et à travers le monde. Néanmoins, les Clash ne partagent pas la même vision nihiliste de la politique qu’ont la plupart de ces groupes. Ceci leur attire d’ailleurs de nombreuses critiques de la part d’autres groupes influents tels que Crass et Angelic Upstarts.

En 1978, à l’occasion du spectacle Rock Against Racism organisé par l’Anti-Nazi League, Joe Strummer porte un tee-shirt controversé portant la mention “Brigate-Rosse” accompagnée de l’insigne de la Fraction armée rouge (Andreas Baader-Ulrike Meinhof). Il affirmera plus tard que ce geste n’avait pas pour but d’apporter son soutien aux brigades terroristes d’extrême gauche d’Allemagne et d’Italie, mais seulement faire parler de lui. De même, dans la chanson Tommy Gun, son attitude est ambiguë. Caroline Coon apporte un éclairage sur ce que les Clash faisaient en réalité à cette époque : “Those tough, militaristic songs were what we needed as we went into Thatcherism” (“ces chansons, dures et militaristes, étaient ce dont nous avions besoin alors que nous entrions dans le Thatcherisme”.)

Le groupe apportera aussi son soutien à d’autres concerts caritatifs, dont les plus célèbres sont ceux de décembre 1979 pour la population du Cambodge, organisé par Paul McCartney. L’album sorti à la suite de ces concerts contient d’ailleurs une chanson de The Clash, Armagideon Time.

Les Clash offrent également leur soutien aux sandinistes au Nicaragua et à d’autres mouvements marxistes d’Amérique latine (comme en témoigne le titre de leur album de 1980, Sandinista!).

À l’époque de leur album London Calling, sorti en décembre 1979, le groupe essaie de garder l’énergie punk tout en développant de plus en plus d’expérimentations musicales. Bien que particulièrement méfiants vis-à-vis de leur célébrité naissante, ils réservent toujours un bon accueil à leurs fans en coulisse après leurs concerts, faisant preuve d’ouverture d’esprit, d’intérêt intellectuel et de compassion dans leurs relations avec eux.

Le titre de London Calling évoque la devise du journaliste radio américain Edward R. Murrow durant la Seconde Guerre mondiale. Ses paroles annoncent d’ailleurs : “…war is declared and battle come down…”. Elle met en garde ceux qui espèrent qu’ils soient les sauveurs : “… now don’t look to us / Phoney Beatlemania has bitten the dust…”, dresse un sombre portrait de l’époque  : “The ice age is coming, the sun’s zooming in / Engines stop running, the wheat is growing thin” mais appelle ceux qui écoutent à sortir de leur hébétude droguée et à reprendre le combat sans constamment se tourner vers les Clash eux-mêmes pour des réponses – “Forget it, brother, we can go it alone… Quit holding out and draw another breath… I don’t want to shout / But while we were talking I saw you nodding out…” – demandant finalement, “After all this, won’t you give me a smile ?”.

Pendant l’existence de The Clash, les musiciens ne sont jamais guidés par l’argent. Même contre leurs intérêts, les tickets pour leurs concerts sont vendus à des prix raisonnables. Le groupe insiste également auprès de CBS pour que leurs double et triple albums, London Calling et Sandinista!, soient vendus au prix d’un simple (environ £5). Pour cela, ils cédent leurs royalties jusqu’à atteindre les 200 000 ventes. Cette logique du “En avoir pour son argent” a pour effet de les laisser toujours sous l’emprise de leur label. Ce n’est qu’à partir de 1982 qu’ils peuvent maîtriser complètement leur propre carrière musicale.

La sortie de White Riot est accompagnée d’un malentendu : certains critiques et journalistes relaient l’idée que The Clash est un groupe nationaliste. Pourtant, la chanson crie l’inverse. Les Clash participent d’ailleurs à un concert pour la Ligue antinazie, puis au Rock Against Racism.

Lancé par Red Saunders et Roger Huddle en 1976, le mouvement Rock Against Racism recueille le soutien de nombreux musiciens et intellectuels et prend rapidement de l’ampleur. En avril 1978, le “Rock Against Racism Carnival” rassemble 100 000 personnes de Trafalgar Square jusqu’à Victoria Park. Le concert en plein air qui est donné pour l’occasion voit se succéder The Clash, The Buzzcocks, Steel Pulse, X-Ray Spex, The Ruts, Sham 69, Generation X et le Tom Robinson Band.

L’importance des Clash est telle dans ce mouvement que Red Saunders expliquera : “S’il devait y avoir une bande originale d’une révolution urbaine, ce serait les Clash”.

Durant sa tournée promotionnelle internationale White Riot Tour (avec les Buzzcocks et The Jam) du premier album, le groupe commence à se créer une image conflictuelle, en partie à cause des arrestations de ses membres pour vandalisme. Le 21 mai 1977, après un concert à St Albans, la police anglaise stoppe le car transportant les membres et l’entourage du groupe. Strummer et Headon sont arrêtés pour avoir volé des taies d’oreiller et une clé d’un hôtel Holiday Inn de Seaton Burn près de Newcastle. Ils seront condamnés chacun à une amende de 100 £.

Tout au long de leur carrière, les membres du groupe connaissent régulièrement des démêlés avec la justice. Le 10 juin 1977, Joe Strummer et Topper Headon sont arrêtés à Londres après avoir écrit le nom du groupe sur un mur. Le 6 juin 1978, Joe Strummer et Paul Simonon sont arrêtés cette fois-ci à Glasgow pour ivresse et désordre sur la voie publique.

Pendant les trois premières années de leur carrière, les membres du groupe sont basés dans ce qui s’appelle maintenant “The Stables” Market à Camden Town, à Londres. Le 30 mars 1978, lors d’un enregistrement, Topper Headon et Paul Simonon sont arrêtés pour avoir abattu des pigeons depuis le toit de leur studio avec un fusil à air comprimé. Ces volatiles se sont révélés être en réalité des pigeons voyageurs d’une grande valeur.

Mais si la police s’est déplacée ce jour-là pour arrêter les deux musiciens, c’est parce que la police britannique des transports ferroviaires (British Rail Transport Police) possèdent des bureaux non loin du studio. En se basant sur la réputation “anti-establishment” du groupe punk, elle pense que ceux-ci souhaitent tirer sur les trains. Un hélicoptère et des officiers du département d’enquête criminelle (Criminal Investigation Department) sont déployés pour l’arrestation.

Suite à cet incident, le groupe compose la chanson Guns On The Roof sur l’album Give Em Enough Rope.

Issus du même mouvement, les Sex Pistols et les Clash ont une histoire commune. Au départ, malgré la concurrence entre Malcolm McLaren et Bernie Rhodes pour installer leur groupe respectif comme chef de file du mouvement punk, les deux groupes tournent en même temps. Les Pistols sont les tête d’affiche, les Clash un des groupes de support.

Pourtant, les deux groupes n’ont pas la même philosophie, ni les mêmes buts. Comme l’explique Mick Jones, “Il y avait de la camaraderie jusqu’à un certain degré, mais évidemment un peu d’esprit de compétition, aussi : Vous êtes dans une équipe différente. S’il y avait bien une chose au départ du punk qu’un groupe de gens qui pensait seulement à la destruction et à un autre qui pensait à créer, c’était les Sex Pistols et nous. Nous avions deux approches différentes, des finalités opposées”.

D’ailleurs, Mark Perry, éditeur et créateur du fanzine Sniffin’ Glue, considère que les Clash délivraient un véritable message. Selon lui, les Pistols n’avaient pas de véritable sens et se concentraient principalement sur la haine et la dérision. En revanche, les Clash abordaient des thèmes inspirés des problèmes quotidiens, comme le chômage, la base même du mouvement punk.

“The Clash était le meilleur groupe au monde et ils auraient été plus grands que U2 sans aucun doute. Pendant longtemps, ils ont été ceux à qui nous nous sommes mesurés”. – Larry Mullen de U2

Les Clash ont influencé une grande partie des groupes rock depuis les années 1980, en commençant par The Wallflowers ou U2. Bono les a d’ailleurs découverts lors d’un concert à Dublin. Selon lui, “The Clash était le plus grand groupe de rock. Ils ont écrit le règlement pour U2”.

Fan du groupe et de son leader, Sharleen Spiteri, la chanteuse de Texas, utilise la même guitare que ce dernier, une Fender Telecaster noire. En effet, à ses débuts, Strummer s’achète une Telecaster de 1966 pour 120 £ qu’il personnalise en la peignant lui-même en noir. D’ailleurs, en 2007, en écho au fait que Strummer ait gardé la sienne toute sa carrière, le fabricant réalise la “Telecaster Joe STRUMMER”.

En hommage au groupe, la compilation Burning London: The Clash Tribute est sortie en 1999 avec des reprises par No Doubt, Third Eye Blind, 311 et Silverchair entre autres. Babyshambles, The Paddingtons, Dirty Pretty Things, Guillemots, The Kooks et environ 20 autres artistes ont également sorti une reprise de Janie Jones pour le Strummerville Music Charity.

À ses débuts avec Hot Pants, Manu Chao a The Clash pour groupe de référence. Même si au départ il n’est pas spécialement attaché au mouvement punk, il est emballé par un concert que donne le groupe britannique au Palais des Sports.

Noir Désir a également été influencé par The Clash. Lors d’une interview donnée à Vibrations Magazine, Bertrand Cantat déclare que l’album London Calling fait partie de sa discothèque privilégiée : “Mais aussi les autres, parce que le punk a été important pour moi, à tous les niveaux, parce qu’ils ont pas mal exploré, ont ouvert sur le dub, et que si on a une petite baisse de régime sur l’île, ça peut remonter les bretelles”.

En 1984, les Têtes Raides, alors qu’ils se font encore appeler “Red Ted”, commencent par jouer du punk, également inspiré de The Clash.

En 2009 les Editions Buchet Chastel publient un recueil de nouvelles intitulé “London Calling – 19 histoires rock et noires”. Dix-neuf auteurs principalement issus du roman noir français (Jean-Bernard Pouy, Caryl Férey, Marc Villard, Jean-Luc Manet, Pierre Mikaïloff…) s’y approprient les 19 chansons de l’album pour y puiser 19 nouvelles. Le recueil est précédé d’une préface d’Antoine de Caunes et illustré de dessins de Serge Clerc.

L’une des particularités de ce groupe punk est son éclectisme musical. Dès son premier album, The Clash impose à CBS la reprise de Police and Thieves, un titre reggae de Junior Murvin. Cette démarche d’ouvrir le répertoire punk à d’autres morceaux les démarque du reste des groupes de l’époque.

Au cours de son existence, le groupe explore un maximum de courants musicaux, s’essayant par exemple au groove avec Magnificent Seven et Lightning strikes et continue quasi systématiquement de s’inspirer de la musicalité du reggae ((White Man) In Hammersmith’s Palais entre autres).

Le groupe considère néanmoins que puiser dans les rythmes reggae et les racines de la musique noire reste une démarche typiquement punk. Ainsi, à l’occasion de la sortie de Sandinista!, Paul Simonon déclare dans Rolling Stone : “Les gens ne comprennent pas. Le Punk était sur le point de changer – et la règle numéro un était: il n’y a pas de règle”.

C’est pourtant l’envie de s’inspirer de nouvelles sonorités qui pousse le groupe à se séparer. En 1983, Mick Jones souhaite continuer à insérer des références hip-hop dans les chansons qu’ils composent, à l’instar de ce qui a été fait pour l’album Sandinista!. Mais après avoir exploré le dub avec Washington bullets, le ska, le rockabilly (Brand new Cadillac de Vince Taylor) ou même la soul (Stagger Lee), ceci n’est pas plus du goût de Joe Strummer et Paul Simonon. Ils cherchent à retourner aux sources du punk pour le prochain album. C’est ce point de divergence qui entraînera l’éviction de Mick Jones.

Cette recherche musicale a continué suite à la séparation du groupe. En 2002 par exemple, Martin Munsch, un producteur américain propriétaire de Punk Rock Records, travaille avec Joe Strummer sur une version dub de Revolution Rock.

En 1986, Strummer collabore avec son ancien compère Mick Jones sur le second album de BAD, No. 10 Upping St.. Il le coproduit et coécrit sept chansons. Strummer joue la comédie dans quelques films, notamment dans Walker d’Alex Cox et Mystery Train de Jim Jarmusch. Il effectue également une apparition caméo pour Aki Kaurismäki dans I hired a Contract Killer où il chante Burning Lights/Afro-Cuban Be-Bop.

Il se fait remarquer à cette période pour sa participation à des bandes originales, dont Love Kills pour le film Sid and Nancy. Il coproduit plus tard celle de Grosse Pointe Blank avec John Cusack qui rencontre du succès.

Après quelques expérimentations avec des groupes de soutien au succès limité, il refait surface en 1989 en réalisant son premier album solo. Earthquake Weather n’est ni un succès critique, ni un succès commercial. Strummer part néanmoins en tournée avec une nouvelle troupe de musiciens, le Latino Rockabilly War, avant de sortir le single Trash City. En 1991/1992, Strummer rejoint les Pogues après l’éviction de l’ancien chanteur Shane MacGowan pour une série de concerts à travers l’Europe.

Finalement, à la fin des années 1990, Joe Strummer rassemble des musiciens de haut vol sous le nom de The Mescaleros. Le 15 novembre 2002, Joe Strummer & The Mescaleros donne un concert caritatif pour les pompiers londoniens (FBU) à l’Acton Town Hall de Londres. À cette occasion, Mick Jones rejoint le groupe sur scène sur Bankrobber, White Riot et London’s Burning.

La dernière fois que Strummer monte sur scène est le 22 novembre 2002 à la Liverpool Academy. Il meurt subitement le mois suivant d’une crise cardiaque à l’âge de 50 ans. Streetcore, l’album des Mescaleros sur lequel il travaillait, sort à titre posthume en 2003. Sa réception critique est élogieuse.

Mick Jones avouera plus tard à la presse que cette mort est intervenue alors que les ex-membres de The Clash songeaient sérieusement à se remettre ensemble pour une tournée mondiale. Leurs retrouvailles pour le documentaire Westway to the World de Don Letts (2001) leur avait redonné l’envie.

Après son expulsion de The Clash, Jones forme Big Audio Dynamite (ou BAD) en 1984 accompagné de Don Letts, réalisateur de plusieurs vidéos sur les Clash. Leur premier album, This is Big Audio Dynamite, sort l’année suivante. E=MC², qui en est tiré, s’écoute alors dans les dance clubs. Le disque suivant, No. 10 Upping St., réunit Jones et Strummer. 3 albums plus tard, Jones décide de modifier complètement sa formation et la renomme Big Audio Dynamite II. Et au milieu des années 1990, le groupe s’appelle Big Audio.

Producteur, Mick Jones travaille avec les Libertines [voir The boys in the band (Expressions)] pour leurs deux albums studio et Babyshambles [voir They just want forever / To fuck (Expressions)] pour leur premier. Depuis, il joue et a enregistré un nouvel album, The Last Post, avec son nouveau groupe Carbon/Silicon.

Suite à l’éclatement des Clash, Simonon forme un groupe appelé Havana 3am, lequel enregistre seulement un album au Japon avant de rapidement abandonner. Il retourne alors à ses racines en devenant artiste peintre, exposant dans plusieurs galeries d’art et contribuant à la couverture du troisième album de Mick Jones et BAD, Tighten Up Vol. 88. Le refus de Simonon de rejouer de la musique est l’une des principales explications données pour laquelle The Clash est l’un des quelques groupes punks des années 1970 à ne pas s’être reformé lors de la période nostalgique punk de la fin des années 1990.

Actuellement, Simonon collabore avec Damon Albarn [voir “I can’t be anymore that I say” (Citations)] de Blur et de la formation virtuelle Gorillaz, Simon Tong de The Verve et Tony Allen, principal fondateur de l’afrobeat et batteur de Fela Kuti. Ensemble, ils créent The Good, the Bad and the Queen dont le premier concert a été donné le 26 octobre 2006 au Roundhouse de Camden Town.

La contribution de Headon à The Clash n’est pas uniquement limitée à son jeu à la batterie. Il compose et arrange la musique pour Ivan Meets G.I. Joe (où il chante aussi) et Rock The Casbah pratiquement tout seul. Ce dernier titre est d’ailleurs leur plus gros hit aux États-Unis où il atteint la 8ème place du Billboard en 1982. À cette époque cependant, Headon est viré du groupe pour son addiction à l’héroïne.

À l’exception d’un petit groupe de R&B avec qui il enregistre un LP intitulé Walking Up et le 12″ E.P. Drumming Man en 1986, Headon disparaît du milieu musical jusqu’au documentaire rétrospectif de Don Letts Westway to the World. Il y fait son mea culpea au sujet de sa toxicomanie.

En partie ruiné malgré les royalties provenant des Clash, atteint d’hypercyphose, et après plusieurs années d’échec dans sa quête d’une réhabilitation, il est maintenant sain et monte sur scène à nouveau.

Les Clash ont été une des principales influences des Manics. Une photo des Clash a été imprimée sur la pochette du premier single You Love Us. James Dean Bradfield a repris The Card Cheat (extrait de l’album London Calling) lors de sa tournée solo.

VOIR AUSSI :

  • “I’m all lost in the supermarket I can no longer shop happily” [Citations]
  • Methadone Pretty [Expressions]
  • D.O.A. [Films]

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