Oswiecim / Auschwitz

Cité dans le sample dans The Intense Humming Of Evil :
“The court has come
The court of the Nations
And into the courtroom will come
The martyrs of Majdanek and Oswiecim
From the ditch of Kerch the dead will rise
They will rise from the graves
They will rise from the flames
Bringing with them the acrid smoke
And the deathly odour of scorched and martyred Europe
And the children, they too will come
Stern and merciless
The butchers had no pity on them
Now the victims will judge the butchers
Today the tear of a child is the judge
The grief of a mother is the prosecutor”

Auschwitz-Birkenau ou plus simplement Auschwitz (allemand : Konzentrationslager AuschwitzCamp de concentration d’Auschwitz) est le plus grand camp de concentration et d’extermination du Troisième Reich. Sa localisation est partagée entre les villes d’Oświęcim (Auschwitz en allemand) et de Brzezinka (Birkenau en allemand), annexées au Reich (province de Haute-Silésie) après l’invasion de la Pologne.

Ce camp de concentration, dirigé par les SS, est créé en mai 1940 et libéré par l’Armée rouge le 27 janvier 1945. En cinq années, plus de 1,1 million d’hommes, de femmes et d’enfants, meurent à Auschwitz, dont 900 000 immédiatement à leur sortie des trains qui les y amenaient. 90 % de ces personnes étaient juives. Ces victimes de la solution finale sont tuées dans les chambres à gaz ou parfois avec des armes à feu, mais meurent aussi de maladies, de malnutrition, de mauvais traitements ou d’expériences médicales. En raison de sa taille, Auschwitz est considéré comme le symbole des meurtres en masse commis par les nazis, et plus particulièrement celui du génocide des Juifs dans lequel près de six millions d’entre eux sont assassinés.

À l’instar des autres camps de concentration, Auschwitz était sous les ordres de Heinrich Himmler et de la Schutzstaffel. Le responsable du camp était le SS-Obersturmbannführer Rudolf Höss jusqu’à l’été 1943, remplacé ensuite par Arthur Liebehenschel et Richard Baer. Rudolf Höss a fourni des descriptions détaillées du fonctionnement du camp dans son autobiographie, mais aussi lors du procès de Nuremberg. Retrouvé par les Alliés en Bavière où il se cachait sous une fausse identité, il est condamné à mort par un tribunal polonais et pendu en 1947 face au crématorium d’Auschwitz I.

Monument historique et culturel majeur qui participe au “devoir de mémoire”, Auschwitz est depuis 1979 inscrit sur la liste du patrimoine mondial de l’UNESCO.

Auschwitz était principalement constitué de trois camps :

  1. Auschwitz I, ouvert le 20 mai 1940 – Le camp souche (principal) est un camp de concentration où ont péri près de 70 000 hommes, au début des prisonniers de guerre et des opposants politiques polonais et soviétiques ; ensuite des Juifs et des résistants de toutes nationalités.
  2. Auschwitz II (Birkenau), ouvert le 8 octobre 1941 – À la fois camp de concentration et centre de mise à mort immédiate où ont péri plus d’un million de personnes, juives dans leur immense majorité ainsi que des Tziganes.
  3. Auschwitz III (Monowitz), ouvert le 31 mai 1942 – Un camp de travail pour les usines IG Farben.

Ces trois camps étaient complétés par une cinquantaine de petits camps dispersés dans la région et placés sous la même administration.

La création du camp souche Auschwitz I est décidée par les SS en février 1940 : c’est un camp de concentration et de travail forcé. Il se situe au milieu d’une région polonaise riche en matières premières : eau (au bord de la rivière Sola, zones marécageuses à proximité), chaux, et charbon (à 30 km du camp se trouvent des gisements parmi les plus riches d’Europe). Ces ressources sont nécessaires pour la production d’essence synthétique et de caoutchouc synthétique ; elles sont essentielles pour l’effort de guerre allemand. C’est pourquoi les nazis chargent le groupe chimique IG Farben d’en assurer l’exploitation sur le site. En été 1941, 10 000 prisonniers soviétiques construisent le camp, en été 1942, il ne reste qu’une centaine d’hommes, ils servent de premiers cobayes pour les chambres à gaz. La main-d’œuvre sera celle du camp de concentration. Le Reichsführer Himmler comprend l’importance du projet et projette de passer d’une population carcérale de 10 000 à 100 000 lors de sa visite en mars 1941. Himmler veut faire d’Auschwitz un camp modèle de colonisation à l’Est, avec une Kommandantur et un quartier général monumental du parti nazi ; ce dernier aurait eu des appartements privés de grand luxe ; ce gigantesque projet aurait été financé par la manne générée par la revente des matières premières à IG Farben, mais il n’a pas été appliqué en raison du déroulement de la guerre : en juin 1941 Adolf Hitler donne l’ordre d’attaquer l’Union soviétique. Le commandant SS Rudolf Höss est chargé de la construction du camp et de son maintien. Il n’aura pas toujours le matériel nécessaire à la construction, c’est pourquoi il sera obligé d’en voler. Le camp se situe sur l’emplacement d’une ancienne caserne de l’armée polonaise, dont les bâtiments délabrés entourent un vaste terrain pour le dressage des chevaux. Il se situe au milieu de la région de la Pologne annexée par le Reich en 1939. Les premiers prisonniers sont des opposants politiques polonais, socialistes ou communistes pour la plupart. Une première vague, au nombre de 720, arrive enjuin 1940. Le camp est prévu pour ceux que le régime nazi estime dangereux : suspects de résistance, hommes politiques, intellectuels, puis des prisonniers de guerre soviétiques, des Allemands condamnés par les tribunaux, des prisonniers politiques, ainsi que ceux que les nazis appellent des “éléments asociaux” : Tziganes, prostituées, homosexuels, handicapés, Témoins de Jéhovah, Juifs. En 1940, le camp renferme de 13 000 à 16 000 détenus, pour 300 gardiens SS. Le nombre de prisonniers atteint environ 20 000 en 1942. Durant les vingt premiers mois, plus de la moitié des 23 000 prisonniers polonais meurent à la suite des traitements inhumains et des tortures infligés par les gardiens SS. À partir de l’agression contre l’URSS, Hitler redirigera des prisonniers de guerre soviétiques vers Auschwitz, ce qui modifie les plans initiaux de Himmler. La brutalité des gardiens SS augmente particulièrement quand les prisonniers de guerre soviétiques arrivent dans le camp : ces derniers sont les plus mal traités de tous les prisonniers. À mesure que les troupes allemandes pénètrent en URSS, elles abattent toutes les populations juives (hommes, femmes, enfants, du bébé au vieillard) des régions traversées, mais en août 1941 des officiers se plaignent de cette tâche barbare et déshumanisante ; les Allemands pour une raison de coût refusent d’envoyer sur le front les bonbonnes de monoxyde de carbone nécessaire au gazage ; c’est pourquoi en septembre 1941 le médecin SS Albert Widmann (qui a déjà participé au gazage des handicapés au monoxyde de carbone) teste une méthode à base d’explosifs, mais c’est encore pire ; Wideman pense alors utiliser les gaz d’échappement des camions dans lesquels les prisonniers seront chargés. Cette méthode est testée sur des prisonniers de guerre soviétiques.

Höss a tenu à reprendre la devise du camp de concentration de Dachau, Arbeit macht frei : “Le travail rend libre” qu’il inscrit en haut du portail d’entrée. Chaque jour, lorsque les prisonniers quittent le camp pour aller travailler, c’est au rythme d’une marche jouée par l’orchestre des femmes détenues, et il en est de même à chaque arrivée de déportés.

Pour surveiller les détenus, les SS utilisent des Kapos, recrutés parmi les prisonniers allemands de droit commun les plus violents. Les détenus sont catégorisés par un symbole cousu sur leur combinaison de bagnard : prisonnier politique, Juif, etc. Les détenus sont identifiés par un numéro tatoué sur le bras.

Les prisonniers travaillent pendant six, voire sept jours par semaine. Le dimanche est en principe réservé à la “toilette personnelle”. Mais l’absence d’hygiène, la malnutrition, les mauvais traitements causent rapidement de nombreux décès.

Auschwitz est un camp de travail. Les prisonniers valides doivent travailler, ceux qui sont malades ou blessés sont fusillés. Des exécutions sont aussi le fait des médecins du service d’euthanasie du Reich : ceux qui sont chargés de tuer les handicapés mentaux et physiques. 575 prisonniers seront transférés dans des chambres à gaz en Allemagne pour y être éliminés.

Lorsque Hitler décide l’extermination systématique des Juifs à grande échelle, Rudolf Höss, alors responsable du camp, expérimente divers modes d’exécution. Le nombre de déportés augmente rapidement et il est chargé de “préparer à Auschwitz une installation destinée à l’extermination en masse”. Son approche du problème est technique et pragmatique. Les exécutions sont jusqu’ici menées à l’arme à feu, les déportés fusillés au bord de fosses communes qu’ils ont eux-mêmes creusées. D’autres prisonniers recouvrent les corps de chaux. Cette méthode est décrite par lui, lors de son interrogatoire après sa capture, comme peu efficace, lente, et coûteuse en munitions. Prenant modèle sur le camp d’extermination de Treblinka, il fait construire deux petites chambres à l’extérieur du camp, où les déportés sont asphyxiés par les gaz d’échappement d’un camion. Höss raconte que cette opération prenait du temps, que les SS chargés de l’opération l’abrégeaient souvent, et qu’un nombre non négligeable des gazés reprenaient conscience alors que leurs bourreaux les enterraient.

C’est en observant les précautions importantes que nécessite l’emploi d’un pesticide utilisé pour nettoyer les baraquements que l’idée vient à l’assistant de Höss, Karl Fritzsch, d’employer le Zyklon B13. Il l’utilise d’abord dans le block 11 sur des prisonniers russes. Höss satisfait de la méthode de Fritsch décide de généraliser la méthode. Le Zyklon B était un pesticide connu et utilisé couramment dans l’armée allemande, le camp d’Auschwitz en possédait donc de grandes quantités en stock. Pour nettoyer un baraquement de la vermine qui l’infestait, il fallait en faire sortir tous les prisonniers, fermer hermétiquement toutes les ouvertures et répandre les cristaux de ce pesticide sur le sol. Après environ une demi-heure, un soldat pénétrait dans le baraquement, muni de gants et d’un masque à gaz, pour ouvrir et ventiler la pièce.

Testé en septembre 1941 sur des prisonniers de guerre soviétiques, le produit se révèle mortel même en très petite quantité. Les SS ajoutent des ventilateurs pour accélérer la ventilation après le gazage. Les corps des premières victimes recouvrant souvent les cristaux de Zyklon B qui réagissent à l’air, ils installent également des colonnes percées de trous, où le produit est versé depuis le toit par un soldat. Des fosses sont transformées en bûchers pour brûler les corps arrosés de gasoil.

Les SS ont alors utilisé dans le camp souche un bâtiment comprenant une chambre à gaz et un crématoire composé de trois fours. Cette installation a été mise en service entre 1941 et 1942, avant d’être transformée en bunker de protection en cas d’attaque aérienne. Pour cette raison, le bâtiment n’a pas été détruit par les nazis. Le four crématoire actuellement visible y a été reconstruit après la guerre à partir du matériel original resté sur place.

En 1942, le camp a également vu l’arrivée des premières femmes. Entre avril 1943 et mai 1944, les femmes juives ont servi de cobayes pour des expériences de stérilisation par le professeur Karl Clauberg. Le docteur Josef Mengele menait, lui aussi, des expérimentations sur les détenus, s’intéressant particulièrement aux enfants jumeaux. Lorsque les prisonniers ne guérissaient pas assez rapidement, ils étaient tués par injection de phénol au cœur.

Sur les ordres de Heinrich Himmler, le Block 24 a été transformé en bordel pour récompenser les détenus méritants.

En novembre 1943 le camp est fractionné en trois parties ; tandis qu’Auschwitz I devient le Stammlager le camp-souche, Birkenau devient Auschwitz II ; il comprend le centre d’extermination ainsi qu’un gigantesque camp de travail forcé. C’est là qu’ont péri plus d’un million de personnes, principalement des Juifs et des Tziganes. À partir de 1943, Auschwitz II a son propre commandant (Lagerführer) sous l’autorité du Lagerkommandant : Friedrich Hartjenstein de 1943 à 1944, puis Josef Kramer de mai 1944 à décembre 1944.

Birkenau est à trois kilomètres d’Auschwitz, dans des marécages ; à l’emplacement du village de Brzezinka (Birkenau en allemand) détruit pour construire le camp.

D’une capacité théorique de 100 000 détenus, il s’étend sur une superficie de 170 hectares (720 m sur 2 340 m), entouré de 16 kilomètres de barbelés. Il comprend, dans sa configuration finale, trois parties ou Lager : le camp des femmes, le camp des hommes et une extension jamais terminée “Mexico” ; en tout, 300 baraques environ, tout usage confondu. Chacun des Lager est entouré de clôtures de barbelés électrifiés à haute tension. Certains détenus désireux de se suicider se jetaient sur ces fils de fer (il y en a eu très peu en réalité).

Dans un premier temps, Himmler avait pensé Birkenau comme une extension d’Auschwitz destinée à accueillir des prisonniers de guerre soviétiques dans le cadre de l’invasion de l’Union soviétique. Ce sont d’ailleurs ces prisonniers soviétiques qui commencent à construire les baraquements en brique qui deviendront plus tard le camp des femmes. Le rôle principal de Birkenau, défini dès fin 1941, a ensuite été d’appliquer la solution finale à la question juive, c’est-à-dire la mise à mort systématique et programmée des Juifs d’Europe, à l’échelle industrielle. Dans ce but, les nazis ont fait construire à Birkenau, quatre complexes de chambres à gaz-crématoires (K II, K III, K IV et K V). La construction a débuté en 1942. Le K I est l’ensemble chambre à gaz-crématorium d’Auschwitz I. C’est d’abord dans deux anciennes fermes situées à proximité du camp et transformées en chambres à gaz, nommées la maison rouge et la maison blanche, (Bunker I et II) que sont morts une partie importante des Juifs déportés de France depuis principalement la gare du Bourget (1942-1943) et la gare de Bobigny (1943-1944).

Les détenus arrivaient de toute l’Europe à Auschwitz-Birkenau en train, souvent après plusieurs journées passées dans des wagons à bestiaux. Certains mouraient durant le voyage de soif, de faim, de maladie ou encore d’asphyxie.

Pendant la plus grande partie de l’existence du camp, les déportés arrivaient au niveau de l’ancienne gare de marchandise d’Auschwitz (la Judenrampe) et marchaient environ un kilomètre jusqu’à Birkenau. La voie a été prolongée au printemps 1944 pour terminer son trajet à l’intérieur de Birkenau, au plus près des dispositifs de gazage juste avant l’arrivée des Hongrois. La traditionnelle photographie où l’on voit des rails qui aboutissent à l’entrée du camp de Birkenau tel qu’il se présente aujourd’hui correspond donc à la configuration ultime du camp. Elle laisse croire qu’il s’agit de la voie de chemin de fer qui rentre dans le camp mais en fait elle est prise depuis l’intérieur du camp.

À peine sortis du train, les prisonniers subissaient la selektion. D’un côté, les faibles, les personnes âgées, les malades, les femmes enceintes, les enfants destinés à être gazés immédiatement. De l’autre, les adultes (en théorie à partir de 15 ans) les plus valides que les SS destinaient à la mort par le travail forcé. Souvent, le docteur Josef Mengele opérait une sélection parmi les nouveaux venus pour conduire ses expériences.

Dans tous les cas, les détenus étaient mis à nu, rasés, tatoués, dépossédés de leurs biens qu’on stockait dans des entrepôts appelés Kanada dans le jargon du camp. Les objets personnels de valeur faisaient l’objet d’une comptabilité précise établie par l’Administration d’Auschwitz sous les ordres de Karl Möckel et étaient ensuite envoyés, trimestriellement, en Allemagne.

Les survivants à ce premier tri étaient répartis en groupes de travail (Kommandos) et employés comme main-d’œuvre esclave dans les usines dépendant du camp, mais aussi dans des fermes ou à l’intérieur du camp.

Les chambres à gaz pouvaient recevoir près de 1 440 personnes pour les plus grandes et 768 personnes à la fois pour les plus petites. Une salle dotée d’une installation sanitaire factice, laissait entrevoir une trappe sur le toit d’où le zyklon B était jeté par des gardes. Les cadavres étaient soigneusement examinés afin d’en extraire bagues ou d’éventuelles dents en or avant d’être aussi vite que possible brûlés dans les fours crématoires contigus. C’était la mission du Sonderkommando choisi parmi les prisonniers. Vers la fin de la guerre, alors que les crématoires tournaient à plein régime, les nazis ont tué encore plus de victimes et brûlé les corps dans des fosses de crémation creusées à proximité. La dispersion des cendres était effectuées dans les champs ou les lacs d’alentour. Un de ces étangs à proximité des ruines d’une des chambres à gaz contient toujours un sinistre liquide grisâtre.

À partir du 15 mai 1944, 440 000 Juifs hongrois sont déportés à Auschwitz-Birkenau après que la Wehrmacht a pris le contrôle de la Hongrie en mars. 250 000 d’entre eux ont été assassinés, les autres envoyés dans des camps de travail.

Le 7 octobre 1944, des membres du Sonderkommando, 250 prisonniers responsables des corps des personnes après gazage, se soulèvent. Ils s’étaient procuré des explosifs subtilisés par un Kommando de jeunes femmes juives travaillant dans les usines d’armement de l’Union Werke. Ils ont réussi à détruire partiellement le crématoire IV. Après l’explosion, ils ont coupé les barbelés électrifiés à l’aide de pinces d’électricien, et se sont échappés dans la forêt. Mais leur fuite a échoué et la plus grande partie du groupe a été liquidée ; peu ont survécu.

Le camp des familles est un camp à l’intérieur d’Auschwitz, qui a été créé en 1943. Il regroupait des familles, principalement d’origine tchécoslovaque. Ce camp devait servir de justification face à l’opinion internationale, une partie de ses membres ont néanmoins subi les expériences du docteur Mengele.

Le gouvernement nazi travaillait avec les industriels allemands (fonderie, industrie chimique, armement…). Décidée au début de l’année 1941, la construction de l’usine IG Farben de caoutchouc synthétique (Buna) à Monowitz, qui est restée inachevée, a fait appel de manière croissante à la main d’œuvre concentrationnaire. La sous-alimentation, les conditions de travail inhumaines et le renvoi des inaptes à la chambre à gaz, dont a témoigné notamment Primo Levi, y ont fait entre 25 000 et 35 000 victimes (23 000 décès relevés sur 35 000 détenus employés pour la période 1943-1944).

Les camps annexes étaient désignés sous les vocables d’Aussenlager (camp extérieur), de Nebenlager (sous-camp) ou d’Arbeitslager (camp de travail). Outre IG-Farben, de nombreuses autres industries allemandes comme Krupp et Siemens construisaient des usines dotées de camps annexes. Autour du camp-souche d’Auschwitz gravitaient ainsi 45 camps satellites dont 28 servaient l’industrie de l’armement. La population de ces camps allait de quelques douzaines à plusieurs milliers. Des camps ont été construits à Blechhammer, Fürstengrube, Jawischowitz, Jaworzno, Lagisze, Mysłowice, Trzebinia, et d’autres centres plus distants comme le Protectorat de Bohême-Moravie. Les déportés étaient employés dans différents secteurs d’activités. Ils se voyaient ainsi confier des travaux dans les mines, ceux relatifs à l’armement, dans les fonderies ou d’autres industries métallurgiques, dans les industries chimiques ainsi que des travaux forestiers ou liés à l’agriculture.

Les prisonniers commençaient la journée à 4h30 du matin (une heure plus tard en hiver) avec l’appel. Le docteur Miklos Nyiszli décrit l’appel comme débutant à 3 heures du matin et durant 4 heures. À ce moment de la journée, même en été, il fait froid. Les prisonniers étaient tenus de se maintenir en rangs à l’extérieur des baraquements et de rester là jusqu’à 7 heures, heure à laquelle les officiers SS arrivaient. Pendant ce temps, les gardes pouvaient leur infliger des punitions, pour un bouton manquant, une gamelle mal nettoyée. Ils pouvaient ainsi être contraints à rester une heure en position accroupie, les mains sur la tête ou recevoir des coups. Les détenus étaient comptés et re-comptés. Miklos Nyiszli décrit comment la mort s’invitait également à l’appel du matin, rôdant parmi les détenus se supportant l’un, l’autre jusqu’à ce que l’épreuve soit finie. Lorsqu’il était prisonnier en 1944-1945, de cinq à dix prisonniers étaient retrouvés morts après chaque nuit dans son baraquement. Les prisonniers relevant du service de Joseph Mengele étaient quant à eux réveillés à 7 heures, l’appel pour eux, ne durait que quelques minutes.

Après l’appel, les Kommandos se mettaient en marche vers leur lieu de travail, par groupes de cinq, portant leur tenue de camp rayée, sans sous-vêtement, portant des sabots de bois mal adaptés à leurs pieds et sans chaussette. Un orchestre de prisonniers (comme l’Orchestre des femmes d’Auschwitz au camp pour femmes d’Auschwitz II-Birkenau) était obligé de jouer des airs entraînants pour accompagner le départ des prisonniers vers leur lieu de corvée. Les Kapos avaient la responsabilité des autres prisonniers tout comme l’escorte SS qui les accompagnait. La journée de travail durait 12 heures en été et un peu moins en hiver. La plupart des tâches étaient relatives à la construction du camp, aux travaux dans les gravières, ou dans les dépôts de bois. Aucune pause n’était accordée. Un prisonnier était même assigné aux latrines pour mesurer le temps que les détenus prenaient pour se vider la vessie et les intestins. Le dimanche n’était pas un jour de travail, mais les prisonniers ne se reposaient pas pour autant. Ils devaient nettoyer les baraquements et prendre leur douche hebdomadaire. Les prisonniers pouvaient écrire, uniquement en allemand, à leur famille, ceux qui ne maîtrisaient pas l’allemand devaient se faire aider pour rédiger leur courrier. Les membres de la SS censuraient le courrier sortant.

Un second appel était effectué le soir. Lorsqu’un prisonnier manquait à l’appel, les autres devaient rester en place jusqu’à ce que la cause de cette absence soit identifiée, ceci, indépendamment des conditions climatiques et même si cela devait durer des heures. Des punitions, collectives ou individuelles, étaient infligées sur base de ce qui s’était produit durant la journée. Les prisonniers recevaient alors leur ration d’eau et de pain et regagnaient leur baraquement. Le couvre-feu intervenait deux ou trois heures plus tard. Les prisonniers dormaient sur des banquettes de bois, sur leurs vêtements et chaussures pour éviter qu’ils ne soient volés.

De huit cents à mille détenus étaient entassés dans les lits de bois superposés de chaque baraquement. Incapables de s’allonger complètement, ils dormaient en long ou en travers, avec les pieds de l’un sur la tête de l’autre, le cou ou la poitrine. Dépouillés de toute dignité humaine, ils se frappaient, mordaient, se donnaient des coups de pieds pour grappiller quelques centimètres d’espace supplémentaire pour dormir un peu plus confortablement ce qui rendait leurs nuits fort courtes.

Afin de gagner en capacité et d’évacuer les sanies libérées par les détenus, les châlits étaient légèrement inclinés. De plus, les châlits supérieurs (théoriquement plus propres) étaient pris d’assaut par les plus costauds, plus “valides” que ceux qui se voyaient contraints de se contenter des banquettes inférieures où en raison de la dysenterie fréquente se déversaient tout au long de la nuit les déjections venues des étages supérieurs.

L’hiver, une installation de chauffage sommaire parvenait à maintenir une température limitant le nombre de décès par hypothermie. Chaque baraquement était équipé de deux cheminées en briques. Placées à chacune des extrémités du bâtiment leurs foyers étaient reliés par un large conduit bâti à même le sol, dans l’axe du baraquement. Ce système de chauffage demeure l’un des vestiges d’origine encore visibles. Les constructions en bois (à droite de l’entrée du camp sont des reconstitutions récentes, les matériaux d’origine ayant été dévastés soit à l’évacuation du camp, soit – après la libération – par les populations locales à la recherche de combustible).

En plus de l’entrée monumentale d’Auschwitz-Birkenau, il subsiste quelques bâtiments “en dur” comme le bureau où, entre deux arrivages de convois de déportés, se tenaient Mengele et ses assistants, quelques bâtisses qui abritaient les cuisines ou divers magasins servant à la vie du camp.

Les différents types de prisonniers se reconnaissaient à des pièces de tissus triangulaires cousues sur leurs vêtements sous leur numéro de matricule appelées winkel. Les prisonniers politiques portaient un triangle rouge ; les témoins de Jéhovah, pourpre ; les criminels, vert ; les Juifs portaient l’étoile jaune. La nationalité était représentée par une lettre sur le winkel. Les détenus pouvaient avoir plusieurs winkel s’ils entraient dans plusieurs catégories. À Auschwitz, et uniquement là, les prisonniers étaient tatoués sur leur avant-bras de leur numéro de matricule (les prisonniers de guerre russes étaient tatoués sur la poitrine).

Le matin, les prisonniers recevaient une boisson chaude mais pas de nourriture. Le midi, ils recevaient une soupe claire sans viande et le soir, un quignon de pain rassis. La plupart des prisonniers gardait un peu de pain pour le lendemain matin. La ration journalière ne dépassait pas 700 calories, à l’exception des détenus soumis aux expérimentations médicales qui étaient mieux nourris et mieux vêtus. Les conditions sanitaires étaient déplorables et l’eau potable manquait. À Auschwitz II – Birkenau, il n’y avait pas de latrines avant 1943, deux ans après que la construction du camp n’ait démarré. Le camp était infesté par la vermine comme les poux qui étaient vecteurs de maladies et les prisonniers mourraient en masse d’épidémie de typhus ou d’autres maladies. Le noma, une infection bactérienne liée à la malnutrition, était une cause de mortalité infantile importante dans le camp des Roms.

Le Block 11 à Auschwitz était la prison dans la prison. C’était là que ceux qui avaient enfreint l’une des nombreuses règles du camp étaient punis. Ceux-ci pouvaient connaitre la cellule-debout qui contenait quatre hommes sur un espace d’un mètre carré et demi. Ils ne pouvaient que se tenir debout et le lendemain, ils étaient contraints de faire leur journée de travail. Les prisonniers condamnés à mort pour évasion pouvaient être laissés en cellule, sans nourriture et sans eau jusqu’à ce que la mort survienne. Parfois, pour frapper les esprits, ils étaient pendus à proximité de leur baraquement sur des potences mobiles, comme cela a été le cas pour Mala Zimetbaum et Edek Galinski. Au sous-sol, se trouvaient les cellules-sombres qui ne comportaient qu’une toute petite fenêtre et une porte robuste. Les prisonniers détenus dans ces cellules suffoquaient fréquemment pour avoir brûlé tout l’oxygène de la cellule quand les SS n’allumaient pas une bougie pour accélérer le processus. Certains étaient pendus par les bras, les mains entravées dans le dos pendant des heures et même des jours, jusqu’à ce que les articulations des épaules soient complètement disloquées.

L’organisation du mouvement de résistance clandestin à Auschwitz remonte à la seconde moitié de 1940, peu après que le camp soit devenu opérationnel, en mai 1940.

En septembre 1940, Witold Pilecki est interné au camp. Pilecki, se faisant appeler Tomasz Serafiński (matricule 4859) s’était laissé capturer par les Allemands dans les rues durant une łapanka (rafle) dans l’unique but de se faire déporter à Auschwitz pour y récolter des informations de première main sur ce tout récent camp de concentration et pour y organiser la résistance. Sous la direction de Pilecki, la Związek Organizacji Wojskowej (Union des organisations militaires (ZOW)) a été constituée. Initialement, ce mouvement était composé de prisonniers politiques et de prisonniers de guerre polonais issus d’anciens éléments de l’armée et de la résistance polonaises. En février 1942, le colonel Kazimierz Rawicz, sous le pseudo de Jan Hilkner, a organisé une cellule de la Union de combat armé (ZWZ).

Approximativement à la même époque, des activistes du Parti socialiste polonais (PPS), comme Stanisław Dubois, ont commencé à former leur propre organisation (Dubois a été exécuté par les Allemands en 1942). Parallèlement, des prisonniers associés avant-guerre à la droite polonaise, comme Jan Mosdorf et Roman Rybarski, formaient également leur groupe. À mesure que le nombre de détenus et la taille du camp augmentaient, des efforts ont été faits pour tenter d’unifier ces différents mouvements au sein d’Auschwitz. Ceci a été atteint en 1942 lorsque le ZWZ et les autres groupes ont fusionné sous le vocable de Armia Krajowa polonaise (Armée de l’intérieur). Le premier commandant du groupe unifié était Rawicz qui a été transféré à Mauthausen en 1942. La tête du mouvement a été alors prise par Juliusz Gilewicz qui a été exécuté dans une exécution de masse en octobre 1943.

Fin 1942, alors que le camp héberge désormais des détenus de l’Europe entière, d’autres foyers de résistance virent le jour selon des clivages nationaux ou ethniques. En plus du groupe constitué par les Juifs, on a retrouvé des groupes tchèques, russes, yougoslaves, français, autrichiens et même allemands. Une organisation internationale a été créée en 1943 : Kampfgruppe Auschwitz (Groupe de combat d’Auschwitz). En 1944, l’Armée de l’intérieur et le kampfgruppe ont mis sur pied le Conseil militaire supérieur d’Auschwitz pour coordonner la résistance.

Les objectifs principaux de la résistance à Auschwitz étaient l’aide apportée aux prisonniers pour survivre, en ce compris la contrebande de médicaments avec l’aide de Polonais à l’extérieur du camp, la collecte d’informations sur les atrocités, l’organisation des évasions et de préparer une éventuelle insurrection du camp. Cette dernière n’a jamais vu le jour bien que plusieurs révoltes ont été menées, la plus connue d’entre elles étant le soulèvement des sonderkommandos à Auschwitz II – Birkenau le 7 octobre 1944. Elle commence avec la nouvelle d’une sélection en vue de liquider les membres des Kommandos 59 et 69 travaillant dans les crématoire IV et V. Le feu est mis au crématoire IV. Une partie de Sonderkommandos est parvenu à atteindre la forêt voisine malgré le peu d’armes à leur disposition. Les Allemands se sont mis en chasse des fugitifs faisant plusieurs centaines de morts. Le crématoire IV a été détruit.

Entre 1940 et 1942, les premières informations parviennent aux Alliés. En particulier, celles concernant les massacres commis par les Einsatzgruppen à l’Est, premier mode d’extermination des Juifs par des Kommandos. Ils reçoivent également des rapports de Witold Pilecki, fondateur de l’armée secrète polonaise volontairement infiltré parmi les prisonniers du camp, dès septembre 1940. Le télégramme Riegner du 8 août 1942 leur confirme la politique d’extermination qui est menée par le Troisième Reich.

À l’automne 1942, des rescapés témoignent, comme le résistant polonais Jan Karski qui s’entretient directement avec Franklin Delano Roosevelt et l’administration britannique en vue de mettre un terme au massacre. Le rapport de Natalia Zarembina basé sur les récits de trois évadés est publié à Varsovie en décembre 1942. Le 17 décembre 1942, les forces américanobritanniques et les gouvernements en exil à Londres font une déclaration conjointe condamnant la politique d’extermination des Juifs d’Europe, menaçant leurs auteurs de représailles.

Le 4 février 1943, le Belge Victor Martin part, muni d’autorisations pour visiter des confrères universitaires à Francfort, Berlin et Breslau en mission de reconnaissance pour la résistance et revient en Belgique, avec des informations en mai 1943. Il a parlé à des ouvriers français du STO près de Katowice qui l’informent de ce qui se passe au camp d’Auschwitz. Arrêté à Breslau le 10 février 1943 il est incarcéré au camp de Radwitz dont il s’échappe le 15 mai 1943. Il fait un rapport à Hertz Jospa du Comité de défense des Juifs rattaché au Front de l’Indépendance et ses informations sont transmises à Londres. Sa mission incite la résistance à organiser laprotection des enfants juifs de Belgique.

Jerzy Tabeau et Roman Cieliczko, deux détenus polonais, s’évadent le 19 novembre 1943. Jerzy Tabeau rédige un rapport qu’il transmet en janvier 1944. Son rapport de 19 pages est intégré aux Protocoles d’Auschwitz sous le titre Rapport du major polonais.

Peu de temps avant le débarquement de Normandie, deux prisonniers évadés, Rudolf Vrba et Alfred Wetzler, font également un rapport détaillé sur les pratiques dans les camps de la mort. Le Rapport Vrba-Wetzler et ceux d’autres évadés constitueront les Protocoles d’Auschwitz qui seront transmis aux Alliés et seront versés comme preuves au dossier du procès de Nuremberg (documents 022-L).

En 2003, la Royal Air Force (RAF) dévoile officiellement certains clichés pris en 1944. La RAF qui cherche des installations militaires ne s’attarde pas sur les camps. L’information arrive pourtant jusqu’à Winston Churchill qui se décide pour une attaque avant de se rétracter à l’idée de tuer inutilement des détenus par des opérations de bombardement aérien. Ce questionnement a été à l’origine du Débat sur le bombardement d’Auschwitz.

Les travaux des historiens depuis les années 1970 ont permis de démontrer que les Alliés avaient connaissance de la solution finale, à savoir la politique d’extermination systématique de tous les Juifs d’Europe. Le rôle des pays neutres a été crucial dans ce domaine, la Suisse, et, à moindre titre, la Suède, étaient des terres de sécurité pour les agences juives et les diplomates alliés, par lesquelles ils pouvaient recevoir des informations. La résistance polonaise et des contacts amis dans l’administration nazie ont permis peu à peu de mettre au jour ce secret que les nazis s’acharnaient à dissimuler.

Les Alliés attaquent Auschwitz III Monowitz, le 13 septembre 1944, usine de fabrication de caoutchouc synthétique à quelques kilomètres du camp d’Auschwitz I. Certaines bombes tombent même sur le camp tuant accidentellement une dizaine de déportés. Ce raid montre qu’un assaut aérien sur Auschwitz était désormais dans le rayon d’action des Alliés en 1944.

En 1942, Winston Churchill, sous la pression du Parlement et de l’Église anglicane, donne l’ordre à son administration militaire d’envisager toutes les possibilités de bombardement des camps, mais il lui est répondu que les cibles sont hors de portée d’action. C’est à partir de mai 1944, lorsque les forces américaines sont stationnées à Foggia dans le sud de l’Italie que les camps entrent dans le rayon d’action des forces alliées à l’Ouest et c’est à la même période que la Luftwaffe perd peu à peu le contrôle de l’espace aérien au-dessus du Reich à la suite de l’opération Pointblank.

Les preuves de l’ampleur des atrocités sont connues des dirigeants politiques. Aux États-Unis, les journaux parlent dans leurs colonnes de la solution finale, les agences juives américaines font pression sur l’administration militaire pour obtenir un assaut sur Auschwitz.

Le ministre adjoint à la Guerre John McCloy refuse d’exécuter un bombardement sur les camps de concentration, car les cibles ne sont pas militaires et qu’un bombardement causerait trop de pertes parmi les détenus dans les camps. À cette époque, la priorité est donnée à l’offensive terrestre qui doit absolument progresser.

À partir d’août 1944, l’Armée rouge est à 200 kilomètres d’Auschwitz. Les autorités nazies envisagent alors la liquidation du camp en cas de nouvelles victoires soviétiques, ainsi que cela avait déjà été fait pour les autres centres d’extermination situés plus à l’Est.

Aussi longtemps que cela a été possible, les nazis ont continué l’extermination dans les chambres à gaz. Les nazis ne mettent fin aux travaux d’agrandissement d’Auschwitz (camp souche et Birkenau) qu’à la fin de l’année 1944. Les travaux d’extension de certains des camps auxiliaires continuent pratiquement jusqu’à la libération.

Ce n’est qu’en novembre 1944 que les trois crématoires restant en activité sont dynamités (le crématoire IV était déjà inutilisable depuis octobre à la suite de la révolte du Sonderkommando).

Avant cela, les nazis entreprennent de détruire et d’effacer les traces des crimes commis. Ils prennent soin d’assassiner la plupart des témoins oculaires du génocide et particulièrement les Juifs qui avaient travaillé dans les crématoires. Ils font nettoyer et recouvrir de terre par des déportés les fosses contenant des cendres de victimes. Ils brûlent les listes des Juifs exterminés, une partie des dossiers et de la documentation, en deux temps : d’abord entre juillet et septembre 1944 pour les listes de transports (Zuganglisten-FP) conservées au bureau de la direction politique, puis en janvier 1945 avant l’évacuation du camp. Cette destruction a été partielle : une commission spéciale soviétique a pu retrouver et réunir, après la libération du camp, un important volume de documents épargnés, notamment 90 000 actes de décès émis d’août à décembre 1943 ainsi que les archives de la Bauleitung, l’administration centrale chargée de la construction (ces archives ont été restituées au Musée d’Auschwitz en 1991-1992). Mais de nombreux documents sont manquants : ce sont en particulier les listes de transport des convois d’Europe occidentale, les registres (Totenbücher) à l’exception de ceux du camp des Tziganes, les listes marquées “SB” (pour Sonderbehandlung, “traitement spécial”) des personnes sélectionnées pour les chambres à gaz, les rapports sur les arrivées et les sélections, les listes de transferts, la plupart des rapports des blocks ainsi que les archives des sous-camps et des entreprises employant les déportés.

Après l’été 1944, le camp se dépeuple progressivement. Les détenus évacués sont soit employés dans des usines d’armement situées plus à l’intérieur du Reich (principalement des Polonais et Soviétiques), soit, dans le cadre des marches et des transports de la mort, conduits vers d’autres camps de concentration. La marche de la mort d’Auschwitz à Loslau, endurée par des détenus épuisés, sans manger ou presque, dans un froid glacial, est responsable de plusieurs dizaines de milliers de morts. Le 17 janvier 1945 a lieu le dernier appel général. Y sont présents 67 000 déportés dont 31 800 à Auschwitz I et II et 35 100 dans les camps auxiliaires dépendant de Monowitz.

Le camp d’Auschwitz est libéré par la 100ème division (général Krasavine) de la 60ème armée du Front de Voronej de l’Armée rouge, renommé “Premier front d’Ukraine” après la libération de l’Ukraine, le 27 janvier 1945.

Les camps souches d’Auschwitz I et Auschwitz II – Birkenau sont libérés par les soldats de la soixantième armée du premier front ukrainien dans le cadre d’une offensive sur la rive gauche de la Vistule. Ceux-ci y pénètrent vers 15 heures à la suite de combats qui font 66 morts parmi les Soviétiques. 7 000 déportés, maintenus dans le camp, ont survécu jusqu’à la libération. Les soldats soviétiques ont découvert sur place environ 600 corps de détenus, exécutés par les SS pendant l’évacuation du camp ou morts d’épuisement.

Après sa libération en 1945, Auschwitz reste abandonné pendant deux ans. Le Parlement polonais décide en 1947 de faire d’Auschwitz un musée à la mémoire des victimes.

Le musée s’étend sur 191 hectares : 20 à Auschwitz I et 171 à Auschwitz II-Birkenau. Il ne reste rien aujourd’hui de l’usine IG Farben de Monowitz, Auschwitz III. Auschwitz-Birkenau fait partie depuis 1979 du patrimoine mondial de l’UNESCO.

Le camp souche, Auschwitz I, a été restauré et ses blocks 4 et 5 utilisés depuis les années 1950 par les Polonais pour réaliser une exposition permanente qui veut présenter les conditions de vie des prisonniers, principalement à partir d’objet récupérés dans les restes du camp de Birkenau à la libération du camp. S’y trouvent notamment des effets personnels de déportés : vaisselle, lunettes, chaussures etc., exposés dans des vitrines. L’une d’elles montre des cheveux qui devaient être utilisés pour fabriquer du tissu. Tout ce qui appartenait aux victimes, devait resservir et profiter au Reich. Depuis les années 1960, certains blocks hébergent des “expositions nationales” réalisées par les divers pays d’où les Juifs ont été déportés à Auschwitz. Au rez-de-chaussée du block 20 se trouve l’exposition française, inaugurée en janvier 2005, d’une grande qualité muséographique.

En 1948, des travaux sont effectués dans le bâtiment de l’ancien Crématoire I, transformé par les nazis en abri anti-aérien en 1943, afin de restaurer, selon les informations disponibles alors, le crématoire et la chambre à gaz dans leur état supposé d’origine : des fours sont réinstallés, la cheminée est reconstruite, les murs qui divisaient l’ancienne chambre à gaz sont abattus, la porte et une partie des orifices d’introduction du Zyklon B sont rouvertes.

Auschwitz II a volontairement été laissé en l’état comme témoin de l’ampleur du crime. Seule une rangée de baraques en bois du camp de quarantaine des hommes a été reconstruite. Un monument international à la mémoire des victimes, situé entre les crématoires II et III, a été inauguré en 1967. C’est un lieu de recueillement dans ce qui peut être considéré comme le plus grand cimetière de l’histoire de l’humanité.

“Que ce lieu où les nazis ont assassiné un million et demi d’hommes, de femmes et d’enfants, en majorité des Juifs de divers pays d’Europe, soit à jamais pour l’humanité un cri de désespoir et un avertissement. Auschwitz – Birkenau 1940 – 1945”. Ce texte est inscrit sur 21 dalles fixées sur le sol du monument, toutes traduites dans des langues différentes.

L’emplacement de la “maison rouge” (le bunker I), totalement détruit par les nazis, n’est précisément identifié qu’à la fin des années 1990. Il est aménagé en lieu de mémoire, marqué par une stèle. De même, il ne demeure que l’emplacement des murs de la “maison blanche” (le bunker II), marqué par quelques lignes de briques. Les grands Krema II, III, IV et V apparaissent en revanche plus visiblement, sous forme de ruines pour les deux premiers.

Depuis peu des espaces en périphérie des deux camps principaux et en dehors de l’espace du musée sont mis en valeur. C’est le cas de la rampe ferroviaire (Judenrampe) située à1,5 kilomètre de Birkenau, où sont arrivés les trains convoyant les déportés de mars 1942 à avril 1944. Ce n’est qu’à partir de la fin du printemps 1944 que la prolongation de la voie ferrée, décidée par les nazis pour accélérer l’extermination des Juifs hongrois, arrive à proximité immédiate des chambres à gaz, à l’intérieur du camp.

Pendant la Guerre froide, les chiffres ont été gonflés par le gouvernement communiste polonais. Le caractère essentiellement juif des victimes, dans un climat d’antisémitisme persistant, tendant à être nié ou du moins minimisé.

L’installation d’un carmel dans l’enceinte du camp d’Auschwitz, dans les années 1980, a provoqué une longue controverse, les organisations juives dénonçant une tentative de gommer la spécificité juive du lieu au profit d’une “christianisation” et d’une récupération de la Shoah. Jean-Paul II a tranché la question en 1993 en ordonnant le départ des carmélites, mais la polémique sur la “christianisation de la Shoah” a été relancée en 1998 lors de la canonisation d’Edith Stein, puis de l’érection d’une nouvelle croix haute de huit mètres.

2005 est marquée par la célébration solennelle du60ème anniversaire de la libération du camp en présence des derniers survivants et de nombreuses personnalités du monde entier. Depuis septembre 2006, Piotr Cywiński est le directeur du musée.

Chaque année se déroule à la synagogue Charles Liché à Paris une commémoration en souvenir de la libération des camps d’Auschwitz.

Le site est visité par environ un million de personnes par an. Son entretien est principalement financé par l’État polonais. En décembre 2011, l’Autriche effectue un don de 6 millions d’euros pour la sauvegarde d’Auschwitz.

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