Burns a expressway to my skull

Cité dans So Why So Sad :
“My smile as real as a hyena’s
Burns an expressway to my skull
But I’ll stick myself together again
Spirit so low that I no longer pretend” 

Inspiré par la chanson Expressway To Yr Skull, sur l’album de 1995 Screaming Fields Of Sonic Love, par le groupe américain Sonic Youth.

Voici les paroles de cette chanson :
“We’re gonna kill the california girls
We’re gonna fire the exploding load in the milkmaid maiden head
We’re gonna find the meaning of feeling good
And we’re gonna stay there as long as we think we should

Mystery train, three way plane
Expressway to your skull
Mystery train, three way plane
Expressway to your skull
Mystery train, three way plane
Expressway
To your skull”

Sonic Youth est un groupe de rock avant-gardiste américain fondé à New York en 1981 et considéré comme l’une des figures majeures du rock alternatif.

C’est en 1981, à New York, à la fin de la vague no wave, que se forme Sonic Youth. Avant de lancer le groupe, Thurston Moore jouait dans un groupe de punk appelé The Coachmen ; il avait également joué avec le compositeur expérimental Glenn Branca en compagnie de Lee Ranaldo au début de la décennie. Kim Gordon jouait quant à elle dans un groupe nommé CKM avec deux amies, Miranda, également amie de Moore, et Christine. L’un des morceaux de ce groupe, Cosmopolitan Girl, sera conservé pour les premiers concerts de Sonic Youth. Lee Ranaldo jouait également dans le groupe Plus Instruments. Richard Edson jouait dans le groupe no wave Konk.

C’est par l’intermédiaire de leur amie commune Miranda que Thurston Moore et Kim Gordon se sont rencontrés. Durant l’année 1980, ils forment, avec Ann Demarinis et Dave Keay, le groupe Arcadians, qui tire son nom d’une tribu grecque de l’Antiquité qui utilisait la musique pour communiquer. Le groupe joue son premier concert le 14 janvier 1981 au CBGB’s. Lors du deuxième concert le 20 janvier, Lee Ranaldo et son ami David Linton, présents dans le public, sont montés sur scène pour jouer avec le groupe. Le groupe se dissoudra en avril/mai 1981 ; c’est alors que se forme Sonic Youth, composé de Thurston Moore, Kim Gordon, Richard Edson et Lee Ranaldo.

Après quelques répétitions, la jeune formation joue son premier concert le 8 mai 1981 au Club 57 de New York. Il existait deux affiches de ce concert, l’une annonçant le groupe Fucking Youth, l’autre le groupe Sonic Youth. La deuxième affiche deviendra plus tard la pochette de l’album Confusion is Sex. Un mois plus tard le groupe jouera en première partie de Glenn Branca, puis lors du Noise Fest, festival no wave organisé par Thurston Moore, le 18 juin : ce concert est célèbre dans l’histoire du groupe car il a été enregistré, et donne donc un témoignage de la musique du Sonic Youth de l’époque : chaotique, atonale et furieusement abrasive. Le groupe a joué 4 morceaux dont on ne sait pas s’ils ont été rejoués ensuite ; aucun enregistrement ne l’atteste quoi qu’il en soit, même si certains éléments de ces morceaux réapparaitront dans le premier EP du groupe. Juste après ce concert, Ann a quitté le groupe, elle a été remplacée rapidement par Lee Ranaldo. Alors que le groupe commençait à composer les morceaux qui allaient constituer son premier disque, Richard Edson a quitté à son tour Sonic Youth. Le groupe a joué son premier concert avec Lee Ranaldo sous la forme d’un trio, en juillet 1981, à la Just Above Midtown/Dowtown Gallery (New York). Ils ont joué un autre live en juillet 1981 au Stillwende : ce show ne leur laissait que dix minutes de temps, qu’ils ont utilisé pour jouer une version de dix minutes de The Burning Spear. Thurston Moore commentera plus tard que ce concert comportait surtout beaucoup de fracas sonore, fait à partir de baguettes de batteries, de tiges de fer et de perceuses. Après avoir joué quelques concerts sous cette même formation, le trio finit par convaincre Richard Edson de revenir dans le groupe. Ce dernier les a aidé alors à mettre en place leur premier véritable set, qu’ils ont joué le 18 septembre 1981, au New Pilgrim Theatre. L’enregistrement de ce concert restera inconnu pendant 25 ans , avant d’apparaitre en 2006 dans la réédition du premier disque du groupe. On y découvre des versions plus ou moins avancées des morceaux du disque (I Don’t Want To Push It et The Burning Spear présentés en version presque aboutie, I Dreamed I Dream et The Good & The Bad dans une version peu avancée et She Is Not Alone dans une version radicalement différente de la version disque), mais aussi deux morceaux qui n’ont pas survécu après 1981 : Cosmopolitan Girl, datant du groupe CKM, et Destroyer, un instrumental qui est resté mystérieux pendant 25 ans. Le hasard veut que Glenn Branca se soit trouvé dans le public cette soirée-là. Après le live, il a décidé de fonder son label, Neutral, afin de publier un disque du groupe. Après quelques autres concerts, le groupe a enregistré les 5 morceaux du premier EP au Radio City Music Hall (un studio 24 pistes !) en décembre 1981. L’album, appelé Sonic Youth, sortira en mars 1982 ; il révèle un Sonic Youth beaucoup plus calme qu’en concert, très varié (aucun des titres de ce disque ne ressemble à un autre) et finalement assez différent de la direction prise par la suite. Après quelques nouveaux concerts, Richard Edson quitte le groupe définitivement en août/septembre 1982 ; il sera rapidement remplacé par Bob Bert.

Le groupe s’attelle alors à la création de nouveaux morceaux. En novembre, après un concert au CBGB’s, le groupe se lance dans une tournée à travers les États-Unis avec les Swans, le Savage Blunder Tour. Le groupe en profite pour dévoiler de nouveaux morceaux au public, qui traduisent une évolution vers un hardcore radical et extrêmement bruitiste, d’une grande violence. Au début de l’année 1983, le groupe s’est préparé à enregistrer son premier véritable album (même si le premier disque est officiellement considéré comme tel) mais, quelque temps avant de rentrer en studio, les membres ont remercié Bob Bert, qui avait pourtant participé à l’écriture des morceaux. Il n’était en fait selon Thurston Moore pas assez “sauvage”. Il a été remplacé pour les sessions de l’album par Jim Sclavunos, vétéran de la scène no wave (il avait déjà joué avec Teenage Jesus and the Jerks, le groupe de Lydia Lunch). L’album a été enregistré au studio 8-pistes de Wharton Tiers puis a été publié sur Neutral. L’enregistrement de Confusion Is Sex a été des plus chaotiques : le studio était loin d’être parfait, ce qui était considéré comme la meilleure prise de Shaking Hell a été effacée accidentellement par le groupe et une canette de soda a été renversée par erreur sur les bandes. Il en résulte un album très difficile d’accès, d’une écoute très rude. En octobre le groupe a commencé sa première tournée européenne afin de faire la promotion de son album, avec Bob Bert à la batterie (Jim Sclavunos ayant quitté le groupe peu de temps auparavant) en profitant également pour publier un nouvel EP, Kill yr Idols, en Allemagne. La tournée s’est achevée par une date en Angleterre, le 1er décembre.

Au début de l’année 1984, le groupe a publié via le label Ecstatic Peace de Thurston Moore une cassette nommée Sonic Death documentant les trois premières années du groupe. Il s’agit en fait d’un collage de divers enregistrements faits sur cassette par Thurston lors de concerts, de répétitions, etc. La cassette ne comporte que deux pistes, où des extraits de morceaux se suivent sans temps de pause.

Illustration de l’importance historique de ce disque, Kill yr Idols servira de bande son au spectacle de Jan Lauwers et la Needcompany en 2005 : Chunking.

Le groupe se met à nouveau à composer et, en mai 1984, le groupe joue déjà la quasi-intégralité de son futur album Bad Moon Rising en concert. Sonic Youth n’a fait que huit concerts durant l’année 1984, et presque tous présentent tous les morceaux de Bad Moon Rising, dans l’ordre où ils apparaissent sur l’album. A la fin de l’été 1984, Thurston Moore et Kim Gordon se sont mariés. Le groupe a enregistré son album entre septembre et décembre 1984 ; le single de l’album, Death Valley ’69 (avec Lydia Lunch en invitée), sera publié en décembre. L’Anglais Paul Smith est tombé par hasard un jour sur les démos de l’album et s’est décidé à fonder un label pour distribuer le disque en Europe : Blast First (toujours en activité aujourd’hui) et sa longue collaboration avec Sonic Youth étaient nés. Smith a commenté : “C’était juste ce genre de bruits hautement excitants”. Le groupe a publié également un single, Flower, composé du morceau titre et d’Halloween, en janvier.

Bad Moon Rising a été publié en mars 1985, aux États-Unis (sur Homestead) et en Europe. Le groupe se lança d’ailleurs à partir du 20 mars dans une tournée européenne d’un mois. Comme lors de ses concerts de 1984, le groupe a joué la plupart des morceaux de son nouvel album, mais y a ajouté également les morceaux du single Flower, quelques morceaux des précédents albums (Kill yr IdolsThe World Looks Red) et une nouvelle composition de Thurston Moore, Satan is Boring. Le groupe est retourné ensuite aux États-Unis. En juin, Bob Bert a annoncé au groupe son départ définitif. Il a été alors remplacé par le jeune Steve Shelley, qui avait auparavant joué auprès des Crucifucks. Le groupe, dans cette nouvelle configuration, a commencé immédiatement la composition de nouveaux morceaux et dès les premiers concerts, le combo présenta à son public ce qui est toujours considéré aujourd’hui comme l’un de ses plus grands morceaux (Neil Young a jugé même qu’il s’agissait du meilleur morceau de rock à guitare jamais composé) : Expressway to yr Skull. Le groupe est retourné en Europe pour une seconde tournée Bad Moon Rising, durant laquelle le groupe a présenté à nouveau deux nouveaux morceaux, Green Light et Secret Girl. Le groupe a terminé sa tournée fin novembre.

En octobre 2011, la séparation de Thurston Moore et Kim Gordon, les fondateurs du groupe, est annoncée. Des doutes existent sur la survie du groupe, mais les concerts déjà annoncés n’ont pas été annulés.

Lié à l’éthique et à la culture punk, Sonic Youth a été associé à différents courants musicaux depuis le début des années 1980 : d’abord no wave (1981-1983), puis punk hardcore (1984-1989) et enfin rock expérimental avec des influences grunge. Cette difficile classification est due en partie à un style propre, nourri de très nombreuses influences et créant son propre caractère.

Au commencement inspirés par les expérimentations de Glenn Branca et de Rhys Chatham, ils ont été connus pour l’usage d’une variété d’accordages de guitare peu orthodoxes, et pour l’usage des guitares préparées et des tournevis ajoutés pour modifier le timbre. Sonic Youth aura permis de relancer la carrière de Neil Young au moment où celui-ci était en perte d’inspiration, il a renvoyé l’ascenseur en invitant la formation, encore underground, à ses premières parties lors du Ragged Glory tour en 1991.

La musique de Sonic Youth peut être considérée comme une tentative de déstructuration de la pop par l’emploi récurrent de dissonances et de distorsions dans des chansons fondées sur des mélodies pop.

Les membres de Sonic Youth sont chacun impliqués dans différents projets artistiques annexes (musique, films, …) et ont influencé à leur tour et parrainé de nombreux groupes indépendants (Blonde Redhead, Breeders, Tortoise, Pavement, le plus célèbre étant Nirvana, au début des années 1990).

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