Sargasso Sea

sargassosea(Mer des Sargasses)
Cité dans Midnight Sun :
“Warm Sorrento sunrise
White Sargasso Sea
Time keeps us beneath
While Autumn sheds its leaves”

La mer des Sargasses est une zone de l’océan Atlantique nord. Elle est bordée par le Gulf Stream à l’ouest et au nord-ouest, la Dérive nord atlantique au nord, le courant des Canaries à l’est, et le courant nord équatorial au sud. Contrairement à toutes les autres mers du globe, elle n’a pas de côtes, si l’on excepte celle formée par les îles des Bermudes, proches de sa frontière ouest. Elle a une largeur de 1 100 km, et une longueur de 3 200 km environ. Elle s’étend à peu près de 70 à 40 degrés ouest, et de 25 à 35 degrés nord. Elle tient son nom des algues dites Sargassum qui ont la particularité d’y flotter, et de s’y accumuler en surface. Le mot même de “sargasse” vient du mot italien sargazzo qui signifie varech. En effet, la zone a été découverte par Christophe Colomb, qui y a noté l’abondance de végétaux en surface, signe pour lui de la proximité d’un continent.

Toutefois, il semble que le Portugais Diogo de Teive ait atteint la mer des Sargasses vers 1452. Elle sera mentionnée sous le nom de mer de Baga dans une carte italienne de l’époque (ouvrage Lisbonne hors les murs par la commission nationale pour la commémoration des découvertes portugaises dirigée par Michel Chandeigne).

La mer des Sargasses a aussi la particularité d’être une zone calme, sans vent ni vague. Les navires de Colomb ont navigué ainsi, non sans peine, parmi ces herbes qui ralentissaient leur progression, au grand effroi des équipages, et ils ont mis trois semaines à traverser cette étendue, à une vitesse d’environ 3 km/h.

La force de Coriolis crée, au niveau des océans, de grandes formes tourbillonnaires : vortex de vents, de vagues et de courants. Au niveau de l’Atlantique Nord, cette force “enroule” le bras sud du Gulf Stream. Vers le quarante-quatrième degré de latitude nord, ce courant chaud se divise en deux bras, le principal se porte vers les côtes d’Irlande et de Norvège, tandis que le second fléchit vers le sud à la hauteur des Açores ; puis heurtant les rivages africains, et décrivant un ovale allongé, il revient vers les Antilles. Ce second bras entoure de ses anneaux d’eau chaude cette portion froide de l’océan qu’est la mer des Sargasses, tranquille, immobile, véritable lac en plein Atlantique. Les eaux du grand courant ne mettent pas moins de trois ans à en faire le tour, elles charrient aussi vers cette zone une foule d’objets flottants : herbages, algues et fucus. Dans cette zone a été découvert en 2010 un vortex de déchets, portés par les eaux depuis les rivages de l’Europe et de l’Amérique. Cette accumulation de déchets plastiques a été explorée en mai-juin 2014 par l’expédition 7ème continent dirigée par Patrick Deixonne, qui avait pour but “d’étudier, de cartographier et de médiatiser cette pollution marine dangereuse”.

Malgré la prolifération de l’algue du genre Sargassum, cette mer est souvent considérée comme sans vie. Elle est en effet, très salée, et sous sa surface, le milieu est pauvre, et la région n’est pas riche en chlorophylle. Suivant les sources, elle est surnommée “jungle flottante” ou “désert flottant”.

La mer des Sargasses joue également un rôle important dans la migration de l’anguille européenne et de l’anguille américaine : les larves des deux espèces y croissent, pour se diriger ensuite vers les côtes de l’Europe et de l’est de l’Amérique du Nord. Une vingtaine d’années plus tard, elles essayent d’y retourner pondre leurs œufs.

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