Karl Marx

Karl Heinrich Marx, né le 5 mai 1818 à Trèves en Rhénanie et mort le 14 mars 1883 à Londres, était un philosophe, économiste et théoricien socialiste allemand.

Il est célèbre pour sa conception matérialiste de l’Histoire, sa description des rouages du capitalisme, et pour son activité révolutionnaire au sein des organisations ouvrières en Europe.

Karl Heinrich Marx est né à Trèves (aujourd’hui en Rhénanie-Palatinat) en 1818 alors sous domination prussienne. Il est le second des huit enfants que compte la famille. Son père, Heinrich Marx (1782–1838), avocat issu d’une famille de rabbins et de marchands, s’est converti au protestantisme en 1816 ou 1817 pour pouvoir exercer sa profession. Sa mère s’appelle Henriette née Pressburg (1788–1863). Karl Marx est baptisé dans le luthéranisme en 1824.

Il rentre au lycée Gymnasium Friedrich-Wilhelm de Trèves en 1830. Après avoir obtenu son Abitur (baccalauréat en Allemagne), Marx entre à l’université, d’abord à Bonn, en octobre 1835, pour y étudier le droit, puis à Berlin, à partir de mars 1836 où il se consacre davantage à l’histoire et à la philosophie. Il finit ses études en 1841 par la présentation d’une thèse de doctorat rédigée en grec ancien : Différence de la philosophie de la nature chez Démocrite et Épicure (Differenz der demokritischen und epikureischen Naturphilosophie). Marx est reçu docteur de la faculté de philosophie de l’université de Iéna le 15 avril 1841.

À Berlin, il appartient au cercle des “Hégéliens de gauche”, dénommés aussi “Jeunes hégéliens” (avec Bruno Bauer et d’autres) qui cherchent à tirer des conclusions athées et révolutionnaires de la philosophie de Georg Hegel.

L’hégélien de gauche Ludwig Feuerbach s’était lancé dans une critique de la théologie à partir de 1836 et avait commencé à se tourner vers le matérialisme (par opposition à l’idéalisme hégélien). En 1841, cette orientation matérialiste prend le dessus dans sa philosophie (L’essence du Christianisme) et se combine avec la dialectique dite idéaliste de Hegel pour lui donner un caractère scientifique et historique saisissant le réel dans la logique de son évolution. Cette position se heurte à la politique du gouvernement prussien qui avait enlevé à Feuerbach sa chaire en 1832, puis lui avait interdit de revenir à l’université en 1836. Pour finir, les mêmes autorités interdisent à Bruno Bauer, autre grande figure de l’hégélianisme de gauche, d’enseigner à Bonn en 1841.

Marx, après avoir obtenu son diplôme universitaire, part pour Bonn avec l’espoir d’y devenir professeur. Mais face à cette politique du gouvernement, il abandonne l’idée d’une carrière universitaire.

Au début de 1842, certains bourgeois radicaux de Rhénanie, en contact avec les Hégéliens de gauche, créent à Cologne un journal d’opposition au gouvernement, la Rheinische Zeitung (Gazette Rhénane). Ils proposent à Marx et Bruno Bauer d’en devenir les principaux collaborateurs. En octobre 1842, Marx en devient le rédacteur en chef et s’installe à Cologne.

La tendance démocratique révolutionnaire du journal s’accentue sous la direction de Marx. Le gouvernement réagit en lui imposant une double, puis une triple censure. Puis, le 1er janvier 1843, il l’interdit. Marx avait été contraint de démissionner avant cette date, mais cela ne sauva pas le journal, qui suspendit sa publication en mars 1843.

L’un des principaux articles de Marx dans la Rheinische Zeitung est celui consacré aux conditions de vie des vignerons de la vallée de la Moselle. Ce reportage, ainsi que l’ensemble de ses activités journalistiques, lui fait prendre conscience de ses insuffisances en matière d’économie politique et le pousse à se lancer dans une étude en profondeur de celle-ci.

En 1843 à Bad Kreuznach, Marx épouse une amie d’enfance, Jenny von Westphalen, avec laquelle il s’était fiancé étudiant. Sa femme est issue de la noblesse prussienne, son frère aîné deviendra ministre de l’Intérieur de Prusse au cours d’une des périodes les plus réactionnaires qu’a connu ce pays, de 1850 à 1858. Il a eu plusieurs enfants mais seules trois filles parviendront à l’âge adulte (Jenny Caroline (1840-1883) épouse Longuet, Laura (1845-1911) et Jenny Julia Éléanor (1855-1898). Laura épousera Paul Lafargue, socialiste français qui a laissé dans ses Souvenirs personnels sur Karl Marx une biographie intimiste du philosophe.

À l’automne 1843, Marx s’installe à Paris afin de publier un journal radical à l’étranger avec Arnold Ruge (1802-1880). Un seul numéro des Annales franco-allemandes est édité. La publication s’interrompt du fait des grosses difficultés dans la distribution clandestine du journal en Allemagne et aussi par suite de désaccords entre Marx et Arnold Ruge. Les articles de Marx montrent que celui-ci se positionne déjà comme un révolutionnaire défendant une “critique impitoyable de tout l’existant” (même si “l’arme de la critique ne peut pas remplacer la critique des armes”) comptant sur les masses et le prolétariat pour changer l’ordre des choses, et non plus sur quelques dirigeants éclairés.

C’est à la même époque que Ludwig Feuerbach rédige ses Principes de la Philosophie de l’avenir. “Il faut avoir vécu par soi-même l’effet libérateur de ces livres”, écrira plus tard Engels, qui ajoute : “Nous devînmes tout d’un coup tous des feuerbachiens”.

En septembre 1844, Marx rencontre Friedrich Engels qui passe quelques jours à Paris ; c’est le début d’une profonde amitié. Engels avait dû à l’âge de 18 ans quitter le lycée pour devenir employé de commerce à Brême pour des raisons familiales. Étudiant par lui-même la philosophie, il était devenu partisan de Hegel tout en rejetant le soutien que celui-ci avait apporté à l’État prussien. En 1842, il avait quitté Brême pour prendre un poste dans une firme commerciale de Manchester dont son père était l’un des propriétaires. Là, il avait rencontré la misère prolétarienne dans toute son ampleur et en avait étudié systématiquement les conditions (La condition des classes laborieuses en Angleterre, 1845). Cette rencontre n’est donc pas le fruit du hasard.

Peu après celle-ci, Marx et Engels travaillent de concert à leur première œuvre commune : La sainte famille où ils s’attaquent à la philosophie critique de Bruno Bauer dont ils avaient été proches. Vient ensuite L’Idéologie Allemande (essentiellement rédigée par Marx) principalement axé autour d’une critique très virulente de Max Stirner intitulée “Saint Max” et qui occupe près des deux tiers de l’ouvrage. Cet ouvrage défend une conception matérialiste de l’histoire qui dépassait la conception du matérialisme de Feuerbach. Par une critique sévère de Bruno Bauer et de Max Stirner, Marx et Engels marquent ainsi une rupture non seulement avec Feuerbach, mais aussi avec le socialisme utopique et l’idéalisme des jeunes hégéliens, et plus largement l’idéalisme de Hegel lui-même. Mais l’ouvrage ne trouve pas d’éditeur, et il ne sera publié que près d’un siècle plus tard. Dans les Thèses sur Feuerbach, court texte retrouvé dans le même manuscrit, Marx écrit (Thèse XI) : “Les philosophes n’ont fait qu’interpréter le monde de diverses manières ; ce qui importe, c’est de le transformer”.

Au milieu des années 1840, Marx et Engels prennent une part active dans la vie alors bouillonnante des groupes révolutionnaires parisiens. Beaucoup d’entre eux étaient particulièrement influencés par les doctrines de Pierre-Joseph Proudhon exprimées principalement dans son ouvrage Philosophie de la misère. Marx en fait une critique très sévère dans Misère de la Philosophie. L’avant-propos montre le caractère polémique et ironique du style de Marx : “En France, il [Proudhon] a le droit d’être mauvais économiste, parce qu’il passe pour un bon philosophe allemand. En Allemagne, il a le droit d’être mauvais philosophe, parce qu’il passe pour être économiste des plus forts. Nous, en notre qualité d’Allemand et d’économiste, nous avons voulu protester contre cette double erreur”.

Sur la demande insistante du gouvernement prussien, Marx, considéré comme un dangereux révolutionnaire, est chassé de Paris en 1845. Il arrive alors à Bruxelles. La maison qu’il occupe au 50 de la rue Jean d’Ardenne à Ixelles entre janvier 1847 et février 1848 sert de point de rencontre à tous les opposants politiques. Marx participe à l’Association Démocratique de Bruxelles, dont il est élu vice-président.

Au printemps 1847, Marx et Engels rejoignent un groupe politique clandestin, la Ligue des Communistes. Ils y prennent une place prépondérante lors de son second congrès à Londres en novembre 1847. À cette occasion, on leur demande de rédiger le Manifeste de la Ligue, connu sous le nom de Manifeste du Parti communiste, qui paraît en février 1848.

À l’éclatement de la Révolution de février 1848, Marx quitte la Belgique pour revenir à Paris. Avec l’extension de la révolution à l’Allemagne, il part pour Cologne pour y devenir rédacteur en chef de la Neue Rheinische Zeitung (La Nouvelle Gazette Rhénane) publiée du 1er juin 1848 au 19 mai 1849.

Avec la victoire de la contre-révolution, Marx est poursuivi devant les tribunaux, notamment pour avoir publié dans la Gazette une proclamation du révolutionnaire en exil Friedrich Hecker. Il se défend devant les jurés en déclarant : “Le premier devoir de la presse est donc de miner toutes les bases du système politique actuel”. Il est acquitté le 9 février 1849, mais le gouvernement l’expulse le 16 mai de la même année, bien qu’il soit citoyen prussien.

Il retourne alors à Paris dont il est de nouveau chassé après la manifestation du 13 juin 1849. Il part ensuite pour Londres où il résidera le restant de ses jours.

La vie de Marx en exil est extraordinairement difficile comme en témoigne sa correspondance. Malgré l’aide financière d’Engels, lui et sa famille doivent faire face à une extrême misère : “Ma femme est malade, la petite Jenny est malade, Léni a une sorte de fièvre nerveuse. Je ne peux et je ne pouvais appeler le médecin, faute d’argent pour les médicaments. Depuis huit jours, je nourris la famille avec du pain et des pommes de terre, mais je me demande si je pourrais encore me les procurer aujourd’hui” (à Engels, 4 septembre 1852). L’un de ses enfants, Edgar, mourra d’ailleurs de faim.

Il écrit alors une série de sept articles, rassemblés sous le titre Le 18 brumaire de Louis Bonaparte, décrivant les débuts de la deuxième République française et son évolution vers le coup d’état du 2 décembre 1851 aboutissant au Second Empire. Jusqu’à la fin de l’année 1862, alors qu’il vient d’entamer la rédaction du Capital, la situation reste critique malgré l’aide d’Engels, lui-même en difficulté financière en raison de la crise américaine, et de son oncle Lion Philips qui lui consent une avance sur héritage. En 1864 sa situation financière s’améliore grâce à l’héritage de sa mère, qui avait toujours refusé de lui verser la part qui lui revenait de celui de son père et ne lui aura fait grâce que de quelques dettes anciennes, mais le train de vie de la famille Marx reste d’un niveau modeste.

Il consacre toutes les années 1850 à rédiger des centaines d’articles « alimentaires » pour des journaux comme le New York Tribune tout en se livrant à des recherches approfondies en économie, histoire, politique, etc. Dans le même temps, il reste en correspondance avec les révolutionnaires du continent et rédige des brochures politiques en lien avec l’actualité. Il passe aux yeux des gouvernants prussiens comme le chef d’une organisation de conspirateurs, alors que la Ligue des Communistes n’existe plus depuis son auto-dissolution en 1852. Il est en fait isolé. Sa situation économiquement précaire ralentit son travail.

Ce n’est qu’en 1859 qu’il achève et publie la Contribution à la critique de l’économie politique. Y sont présents tous les éléments essentiels, en particulier la loi de la valeur, du Capital. Marx écrit à cette époque : “Je ne pense pas qu’on ait jamais écrit sur l’argent tout en en manquant à ce point”.

En 1859, il sort de son isolement politique pour prendre la direction du journal germanophone Das Volk en lien avec les regroupements qui s’opèrent dans le mouvement ouvrier allemand et qui vont déboucher sur la constitution par Ferdinand Lassalle du premier véritable parti ouvrier allemand (ancêtre du SPD).

En 1867 Marx publie enfin, après plus de 20 ans de travail, la première partie de son ouvrage Le Capital. Il continue son travail pour achever les deux tomes suivants mais, malade et manquant de temps, il ne laissera que des brouillons inachevés.

En 1864, il rédige l’Adresse Inaugurale de l’Association Internationale des Travailleurs, qui se fonde alors. Cette adresse inaugurale devient l’âme de cette Première Internationale. Tout l’effort de Marx dans la rédaction de cette inauguration tend à unifier le mouvement ouvrier qui connaît toutes sortes de formes de regroupements se réclamant du socialisme sur des bases diverses et contradictoires (Mazzini en Italie, Proudhon en France, Michel Bakounine en Suisse, syndicalisme britannique, libéral britannique, droite lassalienne en Allemagne, etc.).

La Commune de Paris est écrasée en 1871. Marx rédige un texte qui est adopté par l’Internationale : La Guerre civile en France. Karl Marx tire la conclusion que le prolétariat ne peut pas se contenter de s’emparer de la machine d’État pour la faire fonctionner à son profit : il devra la détruire de fond en comble. Marx salue la nouvelle démocratie apparue avec la Commune : le principe de l’éligibilité et la révocabilité des responsables à tous les niveaux de la société (exécutif, législatif, judiciaire). Ce texte fait grand bruit, et le nom de l’auteur est alors révélé : Karl Marx acquiert pour la première fois une certaine renommée, y compris au sein du mouvement ouvrier.

Des divergences importantes apparaissent au sein de l’Internationale. En 1872, les bakouniniens sont exclus, de par la constitution d’une fraction secrète mais aussi à cause de la dégradation des rapports entre Marx et Bakounine. S’y ajoutant la quasi-disparition du mouvement ouvrier en France du fait de la répression de la Commune, l’AIT cesse pratiquement d’exister en Europe (une partie importante des militants de l’Internationale ont préféré suivre les principes fédéralistes prônés notamment par Bakounine). Le Conseil général de l’AIT de Londres est transféré à New-York (les anarchistes y sont beaucoup moins présents qu’en Europe) et une internationale ouvrière fédéraliste réunissant des exclus se constitue la même année.

La santé de Marx est minée par son travail politique inlassable d’organisation de l’Internationale et la rédaction encore plus épuisante de son œuvre. Il laisse pour l’essentiel à Engels le soin de suivre les développements du SPD, même si en 1875 Marx écrit une critique très sévère du programme de Gotha du SPD. Karl Marx se consacre ensuite essentiellement à l’achèvement du Capital, pour lequel il collecte une masse considérable de nouveaux matériaux et, en plus des langues qu’il maîtrisait déjà (français, anglais, italien et allemand), apprend le russe. Toutefois, sa santé déclinante l’empêche d’achever les deux derniers volumes du Capital. Engels se chargera par la suite de rassembler et mettre en forme ses notes afin de publier des matériaux partiels.

Jenny, sa femme qui l’avait fidèlement soutenu, décède le 2 décembre 1881. Après un séjour en Algérie, Marx s’éteint paisiblement dans son fauteuil le 14 mars 1883. Il est enterré près de sa femme dans le cimetière de Highgate à Londres, Angleterre. Les deux époux avaient rompu avec leur milieu social et sont resté fidèles, dans l’adversité comme dans la misère, à un idéal d’émancipation humaine.

“Imagine l’homme humain et son rapport au monde comme un rapport humain, et tu ne pourras échanger l’amour que contre l’amour, la confiance que contre la confiance, etc. Si tu veux jouir de l’art, tu devras avoir une culture artistique ; si tu veux avoir un ascendant sur autrui, tu devras être capable d’agir pour le bien des autres et exercer une influence stimulante. Chacun de tes rapports avec l’homme – et avec la nature – devra être une manifestation déterminée, conforme à l’objet de ta volonté, à ta vraie vie individuelle. Si tu aimes sans susciter l’amour réciproque, si ton amour ne provoque pas la réciprocité, si vivant et aimant tu ne te fais pas aimer, alors ton amour est impuissant, et c’est un grand malheur”. (Économie et Philosophie, L’argent).

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